Zakken geld voor P&O

Daar komen de zakken met geld. Dat zal de eerste reactie van de aandeelhouders van P&O zijn geweest op het bod van 3,3 miljard dollar (2,8 miljard euro) in contanten dat het staatsbedrijf Dubai Ports World heeft uitgebracht op het Britse scheepvaart- en havenconcern. Het bod waardeert P&O op het kolossale meervoud van dertigmaal de door analisten voor 2005 voorspelde winst – hoger dan de markt had verwacht. Het ligt ook 46 procent boven de koers waarop P&O werd verhandeld voordat eind vorige maand overnamegeruchten de kop opstaken.

Dubai ziet duidelijk meer waarde in P&O dan de eigen aandeelhouders van het bedrijf, dat gezegend is met een waardevol bezit – het wereldwijde bezit van containerterminals in kwaliteitshavens. Omdat P&O eveneens het enige mondiale havenconcern is met een beursnotering, was het waarschijnlijk slechts een kwestie van tijd dat Dubai in actie zou komen. De regering van het sjeikdom aan de Perzische Golf heeft de havenactiviteiten tot prioriteit gebombardeerd en noemt ze de `hoeksteen' van de economie. Anders dan bij de buurstaten is die economie voor slechts 7 procent afhankelijk van olie en gas. De uitbreiding van de havenportefeuille is onderdeel van de strategie van Dubai om zijn positie als regionaal knooppunt voor financiën en toerisme in het Midden-Oosten te verstevigen. Die strategische noodzaak, in samenhang met een goedgevulde beurs, betekende dat de regering het zich kon veroorloven royaal te zijn.

Het pittige bod van Dubai maakt een biedingsstrijd om P&O minder waarschijnlijk. Ervan uitgaande dat er geen synergievoordelen te behalen zijn, zal de overname volgend jaar een mager rendement op geïnvesteerd kapitaal van 4,5 procent opleveren. Tel daarbij de 183 miljoen euro op die Dubai zal bijdragen aan het tekort van P&O's pensioenfonds en de 2,2 miljard euro die het land zal moeten uitgeven aan de bouw van een nieuwe haven in het ambitieuze London Gateway-project, en de rendementen lijken op de korte termijn nog slechter. Weliswaar stapt Dubai in P&O met het oog op de lange termijn, maar beursgenoteerde concurrenten als AP Möller Maersk zouden moeite hebben deze prijs te rechtvaardigen voor hun aandeelhouders, die meer aandacht hebben voor de korte termijn. Andere spelers zoals PSA, het niet-beursgenoteerde Singaporese havenconcern, kennen dat probleem niet en beschikken eveneens over een goedgevulde portemonnee. Toch heeft PSA zich (nog) niet bij P&O gemeld.

Maar daar zullen de aandeelhouders van P&O niet mee zitten. Die gaan lachend op weg naar de bank.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.