De Oosterling van Hollywood

In Las Vegas is vorige week donderdag de Japans-Amerikaanse acteur Pat Morita in zijn slaap overleden. Hij is 73 jaar geworden.

Morita heeft als acteur de meeste bekendheid gekregen door een rol als restaurant-eigenaar Arnold in de tv-serie Happy Days en als de onverstoorbare vechtsportfilosoof Mr. Miyagi in maar liefst vier films uit de Karate Kid-reeks.

Er was een tijd, jaren tachtig, begin jaren negentig, dat het leek alsof alle schaarse rollen voor Aziaten in Hollywood naar Morita gingen.

Morita, in Californië geboren, begon zijn carrière als stand up comedian, met als bijnaam the hip Nip (de hippe Jap), toen hij werd ontdekt door de zwarte acteur Redd Foxx. Foxx introduceerde Morita meteen, als de lastige Ah Chew, in zijn eigen komische tv-serie Sanford and Son.

Hij dook ook af en toe op als Koreaan in MASH, voordat hij een paar seizoenen (1974-1976) meedeed aan de sitcom Happy Days, als permament verbaasde restauranthouder.

De eerste Karate Kid-film van regisseur John G. Avildsen, die uitkwam in 1984, gaf Morita een kortstondige sterrenstatus. Hij werd, als eerste Amerikaans-Aziatische acteur, genomineerd voor een Oscar in de categorie beste bijrol. Dat gaf hem bij de filmstudio's voldoende krediet voor een reeks filmrollen en een paar jaar later een eigen televisieserie, de politiereeks Ohara.

Echte hoofdrollen kreeg Morita zelden of nooit in de meer dan honderd speelfilms en tv-films waaraan hij meewerkte. Hij moest het doen met de bijrollen in een heleboel B-films en heel af en toe in een interessantere productie, zoals Honeymoon in Vegas (1992) of Even Cowgirls get the Blues (1993). Verder was het vooral veel vechtsport, veel misdaad en veel meligheid, zoals Spy Hard (een Leslie-Nielsen vehikel uit 1996), King Cobra (1999) of Karate Dog (2004). Morati leende ook zijn stem aan de Oosterse Disney-tekenfilm Mulan (1998). Toch kreeg hij, in 1995, zijn eigen ster op de Hollywood Walk of Fame.

Morati was de eigenaar van een Japans restaurant op Sunset Boulevard in Hollywood. Hij had het vernoemd naar zijn bekendste personage, Miyagi's.