Astronauts vellen Servische reuzen

In een heuse basketbalkraker stuntte landskampioen Amsterdam gisteren tegen het Servische Hemofarm. Deze topclub werd met 80-75 verslagen.

Wie anders dan Joe Spinks nam Amsterdam gisteravond op sleeptouw in het duel met Vrac Hemofarm uit Servië en Montenegro. De Amerikaanse alleskunner, al jaren het boegbeeld van Amsterdam Astronauts, bewees ook in de vierde groepswedstrijd in de Uleb Cup dat hij van onschatbare waarde is voor de landskampioen. Aan de hand van Spinks won Amsterdam met 80-75 van de Europese topclub, door kenners getipt als een belangrijke kandidaat voor de eindzege in het bekertoernooi.

Met vijftien punten, acht rebounds, vijf assists en even zovele `steals' was Spinks de uitblinker bij Amsterdam, dat zijn derde zege behaalde. Spinks gaat zijn ploeggenoten altijd voor in de strijd. Onverzettelijkheid en een ijzeren wedstrijdmentaliteit zijn de handelsmerken van de diepgelovige Amerikaan. The Bull wijkt voor niets of niemand.

Juist die eigenschappen zijn onmisbaar in de soms spijkerharde duels die de Amsterdammers uitvochten met de Serviërs, geheel volgens de wetten van het (Europese) topbasketbal. ,,Het was fysiek zwaar, maar daar houd ik wel van'', glimlachte Spinks na de stunt tegen Hemofarm, dat vorig seizoen de halve finales bereikte van wat als de Europa Cup II voor clubteams wordt beschouwd.

Omringd door handtekeningenjagers wimpelde de man van de wedstrijd alle complimenten weg en wees op de teamprestatie. ,,Onze kracht is de teamspirit. We bleven samen vechten'', analyseerde Spinks. Van zijn land- en ploeggenoot Dennis Latimore, een van de aanwinsten van Amsterdam, kreeg Spinks alle lof toegezwaaid. ,,Joe kan alles. Hij is onze meest competitieve speler'', zei de flink getatoeëerde Amerikaan.

De ruim twee meter lange Latimore vormde met Spinks en de van Den Bosch overgekomen Marcel Huijbens (2,04 meter) het noodzakelijke tegenwicht voor het fysieke geweld van de drie Servische reuzen: Vukosavljevic, Stefanovic en Djikanovic. Latimore bewees met dertien rebounds zijn waarde. Voor hem was de overwinning tegen Hemofarm, tot gisteren de ongeslagen koploper in groep B, een zoete wraak na de 79-74 nederlaag twee weken geleden tegen het Griekse Panionios. ,,Die wedstrijd hadden we moeten winnen'', zei Latimore over het in de slotfase uit handen gegeven duel.

Des te groter was de voldoening na de winst in de kraker van gisteravond. ,,Ik had een zware wedstrijd verwacht. Hemofarm heeft een geweldig team met veel getalenteerde spelers.'' Na een uitstekend seizoen, waarin Hemofarm kampioen werd van de Adriatische League en de finale in de eigen competitie verloor van Partizan, betaalde de club de tol voor het succes. Hemofarm onderging een noodzakelijke verjongingskuur na het vertrek van bepalende spelers.

Wat Latimore betreft deed het weinig af aan de prestatie van Amsterdam, dat in de Nederlandse eredivisie soeverein aan de leiding gaat en eerder deze maand ook al stuntte tegen het sterke Franse Asvel: 76-58. Als toeval is het sterke Europese optreden van de Astronauts, die op weg zijn naar een plaats in de achtste finales, dan ook niet meer te bestempelen.

Latimore noemde het complete spel van Amsterdam – met een traditioneel sterke verdediging en voldoende scoringsvermogen – als reden voor de goede seizoensstart. Zowel in eigen land als op het Europese toneel leed Amsterdam slechts één – achteraf onnodige – nederlaag. ,,We zijn goed in alle aspecten van het spel'', zei Latimore. ,,We hebben goede rebounders en snelle guards, zoals Gipson en Miller.'' De twee watervlugge Amerikaanse dribbelaars vormen in de selectie van Amsterdam een welkome aanvulling op het drietal Spinks-Latimore-Huijbens. Gipson heeft zich ontwikkeld tot een spelbepalende en productieve guard. En de kleine James Miller is misschien wel dé aanwinst van Amsterdam, dat zich in de breedte aanzienlijk heeft versterkt.

Tegen Asvel stal Miller met 26 punten al de show en ook gisteren was hij met 19 punten topscorer. Het geheim achter het succes? Miller: ,,We bleven geconcentreerd spelen en vechten. We bleven erin geloven dat we konden winnen.'' Coach Toon van Helfteren, vorig seizoen actief bij Den Bosch, viel hem bij. ,,Het maakt niet uit tegen wie we spelen. We stappen het veld op om te winnen.'' In zijn debuutjaar bij de Astronauts beleeft Van Helfteren een droomstart. ,,Het is eigenlijk te gek voor woorden dat we het weer flikken'', zei hij na de zwaarbevochten zege.

Van Helfteren telde zijn zegeningen na acht overwinningen in de eredivisie en drie Europese zeges. ,,Ons team is een goede mix van defensieve en offensieve spelers. En we kunnen scoren als het nodig is. Het is niet de eerste keer dat we een wedstrijd beslissen in het derde kwart.''

Het was ook niet de eerste keer dat Amsterdam de voorsprong in het laatste kwart uit handen dreigde te geven. Hemofarm leek in de slotminuten nog langszij te komen. Maar Miller, met zeven punten, en Latimore, met een sensationele dunk, bezegelden alsnog het lot van de Servische basketballers, die teleurgesteld afdropen. Van Helfteren: ,,In beide wedstrijden die we dit seizoen hebben verloren, hadden we een voorsprong. We moeten nog verzinnen hoe we die vast kunnen houden.''