Nieuwe buizen, oude tijden

Hun lichaamstaal sprak boekdelen. Gerard van Velde en Kosta Poltavets negeerden elkaar compleet in de Utah Olympic Oval, waar de schaatser zulke zoete herinneringen aan bewaarde. De olympisch kampioen van Salt Lake City reed vorige week op dezelfde ijsbaan als een dweil bij de eerste wereldbekerwedstrijden voor sprinters. Hij maakte een serie misslagen en vloog een paar keer bijna de bocht uit. Zijn coach stond er bij en keek er naar. De Oekraïener had geen vat op zijn pupil, verklaarde hij in de wandelgangen. ,,Ik ben slecht'', sprak Poltavets eerder over de vormcrisis van zijn pupil.

Hij wist wel beter, maar wilde Van Velde drie maanden voor aanvang van de Winterspelen niet openlijk afvallen. Andersom leek er al helemaal geen sprake van vertrouwen. Alsof Van Velde nu al spijt had van zijn beslissing te breken met zijn vorige coach Geert Kuiper. Die kon hem komend voorjaar in Turijn nooit aan goud helpen, verduidelijkte hij de trainerswissel vorig voorjaar. Poltavets was de beoogde wonderdokter die de schaatspatiënt over het dode punt moest helpen. Hij had Jan Bos toch ook weer aan het schaatsen gekregen. De geduldige coach beloofde in Salt Lake City een paar pittige gesprekken met de eigenwijze schaatser. En zie, een week later schaarde Van Velde zich bij de World Cup in Milwaukee opeens weer bij de internationale subtop. Op advies van Poltavets – die de slijpmachine zelf ter hand nam – had hij zijn oude buizen vervangen. De bijna 34-jarige topsporter bleek eindelijk bereid te luisteren. Met dank aan een stel nieuwe ijzers verkleinde hij op de 500 meter zijn achterstand op de wereldtop tot een paar tienden van een seconde. Het gat met Shani Davis lijkt op de 1.000 meter nog steeds onoverbrugbaar, maar de Amerikaan is geen goede graadmeter. Vorige week verbeterde Davis het wereldrecord op de dubbele sprintafstand. De oude toptijd dateerde van de Spelen in 2002, toen Van Velde zichzelf en zijn tegenstanders overtrof met een niet voor mogelijk gehouden recordrace. En waarom zou hij die stunt in Turijn niet kunnen herhalen? ,,Davis is geen supermens, vroeg of laat kan ik er er weer bij komen'', sprak de Nederlander na zijn opmerkelijke opleving.