Hwang gebruikte eicellen werknemers

De Zuid-Koreaanse toponderzoeker op het gebied van stamcellen Woo Suk Hwang, van de Seoul National University, heeft gisteren ontslag genomen. De eicellen die hij gebruikte in zijn onderzoek bleken niet op een ethisch zuivere manier verkregen: vrouwen waren betaald voor eiceldonatie en ook twee medewerksters bleken hun eicellen te hebben afgestaan.

Hwang ontkent dat hij dit wist. Maar nu een onderzoekscomissie met bovenstaande harde conclusies dreigde te komen, ziet hij zich genoopt zijn positie als directeur van het World Stem Cell Hub in Seoul op te geven. Korea's nationale trots is diep gekrenkt, schrijven Koreaanse kranten.

Hwang was wereldberoemd. Hij slaagde er in 2004 als eerste in stamcellen te isoleren uit een gekloond menselijk embryo en had deze zomer de primeur met de eerste patiënteigen stamcellen, geproduceerd via gekloonde embryo's. De doorbraken leverde hem belangrijke publicaties op in de wetenschapsbladen Science en Nature. Onderzoekers uit de hele wereld stonden in de rij om met hem te gaan samenwerken.

Nu is de Koreaanse kloonprofessor diep gevallen. Hwang had altijd volgehouden dat de gebruikte eicellen afkomstig waren van vrouwelijke vrijwilligers die belangeloos meewerkten, maar dat blijkt nu een leugen. Het verkrijgen van voldoende eicellen is een grote bottleneck. Om één gekloond embryo te produceren hadden de Koreanen in 2004 maar liefst 242 eicellen nodig.

De schaarste leidde tot `creatieve oplossingen'. Twee junior-medewerksters van het lab hadden Hwang in 2002 en 2003 voorgesteld zelf eicellen te doneren voor het onderzoek. Hwang raadde ze dat af, maar nu blijkt dat zij onder een valse naam toch eicellen hebben afgestaan. Hwang kwam daar pas achter nadat een journalist van Nature er in mei 2004 expliciet naar vroeg. Een van de vrouwen vertelde Hwang dat zij inderdaad eicellen had afgestaan, maar hij koos ervoor het stil te houden.

Andere eicellen blijken te zijn `gekocht' door Hwangs medewerker Sung Il Roh, die twintig vrouwen bijna 1.500 dollar betaalde in ruil voor honderden eicellen. Hwang was naar zijn zeggen niet van deze transacties op de hoogte.

Door de affaire staat de toekomst van het World Stem Cell Hub op het spel. ,,Dat zou ontzettend jammer zijn'', reageert stamcelonderzoeker Christine Mummery van het Hubrechtlaboratorium in Utrecht. ,,Hwang is een van de besten ter wereld in het klonen van embryo's. Zijn handigheid en ervaring hebben een grote rol gespeeld bij het succes.'' Maar, voegt ze eraan toe, ,,Goede wetenschappers zijn niet altijd de beste in afwegen van de gevolgen van hun onderzoek. Het zijn geen opgeleide ethici. Hwang is naïef geweest.''