Shirtsponsor van ManUnited weg

Manchester United, dat de laatste weken toch al werd achtervolgd door tegenslagen, kreeg gisteren een nieuwe teleurstelling te verwerken. Zijn hoofdsponsor, het telecombedrijf Vodafone, zegde zijn steun van negen miljoen pond (13,5 miljoen euro) per jaar voortijdig op.

Voor de Mancunians komt het nieuws op een ongelukkig moment. De voetbalclub is nog niet zeker van de tweede ronde in de Champions League, presteert naar eigen maatstaven matig in de Engelse competitie en zag vorige week Roy Keane, jarenlang een steunpilaar van het team, vertrekken.

Vodafone besloot van een clausule gebruik te maken om twee jaar eerder dan was overeengekomen het contract met Manchester United op te zeggen. Het bedrijf stopt zijn geld bij nader inzien liever in een contract met de UEFA, de Europese voetbalbond. Het gaat onder meer de Champions League sponsoren. Tot komende zomer zal de naam van Vodafone echter nog op de shirts van de United-spelers – onder wie Van der Sar en Van Nistelrooy – prijken.

Clubbestuurders reageerden gisteren luchtig op het nieuws en opperden dat de United misschien wel meer geld zou kunnen vangen van een nieuwe sponsor. Deskundigen zeiden dit echter onder de huidige omstandigheden te betwijfelen.

De ontwikkeling is ook alarmerend voor de nieuwe eigenaars van de club, de Amerikaan Malcolm Glazer en zijn zoons. Afgelopen voorjaar wisten zij zich voor een bedrag van 790 miljoen pond (1,1 miljard euro) meester te maken van de club. De Glazers moesten hiervoor echter forse leningen afsluiten en bij teruglopende inkomsten wordt het steeds moeilijker voor hen om aan hun verplichtingen te voldoen.

Het missen van de volgende ronde van de Champions League zou een nieuwe financiële dreun betekenen. Alleen als United volgende maand in Lissabon weet te winnen van Benfica is het van de volgende ronde verzekerd. De Engelse club moet nu Villarreal en Lille boven zich dulden.