Hayabusa toch geland op Itokawa

De Japanse ruimtesonde Hayabusa is afgelopen zaterdag toch geland op Itokawa, zo heeft het Japanse lucht- en ruimtevaartbedrijf JAXA gisteren bekend gemaakt. Eerder deze week meldde JAXA dat de ruimtesonde het oppervlak van Itokawa, een planetoïde op 290 miljoen kilometer van de aarde, niet dichter dan 10 meter was genaderd. Een deel van de data ontbrak toen echter nog. Een volledige analyse van de op aarde ontvangen radiosignalen laat nu zien dat Hayabusa het oppervlak wèl heeft bereikt, terugveerde, twintig minuten later nogmaals zachtjes neerkwam en na nog een kleine sprong tot stilstand kwam. Een kwartier later steeg het toestel na een commando van de aarde weer op. De mogelijkheid bestaat dat tijdens de zachte landingen wat bodemmateriaal van de planetoïde in de geopende `opvangtrechter' van Hayabusa terecht is gekomen, maar zekerheid daarover bestaat nog steeds niet. Vandaag zou JAXA besluiten of er nogmaals een landingspoging wordt verricht.