Nieuwe topman British Airways past op de winkel

Net als Air France-KLM maakt ook British Airways winst. De nieuwe topman van BA wil daar zo min mogelijk veranderen.

Willie Walsh, de nieuwe topman van British Airways (BA), houdt zijn kruit voorlopig droog. De Ier, die vorige maand de Australiër Rod Eddington opvolgde, is niet van plan grote overnames te doen of nieuwe ambitieuze allianties aan te gaan met Europese of Amerikaanse maatschappijen. ,,Ik zie op de middellange termijn nog geen bedrijf dat in aanmerking komt voor een overname'', aldus Walsh gisteren tijdens een lunch met buitenlandse journalisten in Londen.

Walsh wil ook geen grote orders voor nieuwe vliegtuigen plaatsen voordat BA in 2008 de beschikking krijgt over een nieuwe hypermoderne terminal op het Londense vliegveld Heathrow. De nieuwe terminal zal het bedrijf volgens hem in staat stellen zijn passagiers veel sneller te laten overstappen.

Walsh, die zich in zijn vorige functie bij de Ierse maatschappij Aer Lingus de reputatie verwierf van een snoeiharde saneerder, heeft eerder aangekondigd dat hij 80 procent van de kosten van BA kritisch onder de loep wil nemen. De resterende 20 procent zijn de brandstofkosten, waarop hij geen greep heeft.

Walsh kondigde gisteren tevens aan dat wilde stakingen van BA-personeel zoals die van afgelopen zomer niet langer getolereerd zullen worden. Uit solidariteit met ontslagen werknemers van Gate Gourmet, het cateringbedrijf van BA, legde toen BA-personeel het werk op Heathrow neer. Honderden vluchten kwamen te vervallen en de schade voor BA liep in de tientallen miljoenen ponden.

Echte groeimarkten zijn volgens Walsh op het moment vooral India en China. India heeft zich voor British Airways na de VS ontwikkeld tot de belangrijkste markt voor langeafstandsvluchten. Gingen er tot voor kort nog 16 vluchten per week heen, vanaf volgend jaar zijn dat er 35 per week.

Walsh ontkende dat gevestigde maatschappijen als British Airways een verloren strijd voeren in Europa, omdat prijsvechters een steeds groter deel van de markt voor zich opeisen. Hij wees erop dat de afdeling korte vluchten van British Airways na jaren van verliezen inmiddels weer winstgevend is. ,,Ik heb er alle vertrouwen in dat we concurrerend kunnen blijven'', aldus Walsh, die er niet bij zei dat de terugkeer van de winst deels is bereikt door het afstoten van niet-rendabele lijnen.

De Ier hekelde de financiële injecties die de Italiaanse overheid om politieke redenen aan Alitalia blijft geven. ,,Het is een voorbeeld van staatseigendom dat op de lange termijn niet in het belang is van een bedrijf'', stelde Walsh.

British Airways is volgens zijn Ierse topman vastbesloten vast te houden aan zijn netwerk in Europa, omdat een grote luchtvaartmaatschappij volgens Walsh zijn klanten een heel palet van diensten moet kunnen aanbieden. ,,Ik denk niet dat onze balans tussen de korte- en de langeafstandsvluchten zal veranderen.''

British Airways maakte onlangs een winst van 241 miljoen pond (360 miljoen euro) bekend voor het derde kwartaal. De winst stoelde voor een belangrijk deel op een herstel van de winst in de sector voor eersteklaspassagiers.

Walsh verwacht dat de Europese Unie en de Verenigde Staten er binnen anderhalf jaar in slagen een afgerond open skies-akkoord te bereiken. Hij zei niet bevreesd te zijn voor de extra concurrentie die hiervan het resultaat kan zijn op de lucratieve transatlantische routes.