Onderzoekers kochten eicellen

Amerikaanse en Koreaanse stamcelonderzoekers ruziën over de manier waarop vrouwen ertoe zijn overgehaald hun eicellen af te staan ten behoeve van het klonen voor stamcelonderzoek. Stamcelonderzoeker Gerald Schatten van de University of Pittsburgh zegde deze maand plotseling zijn samenwerking op met zijn Zuid-Koreaanse collaea Woo Suk Hwang van de Seoul National University. Als reden gaf hij op dat ,,de eiceldonaties niet hadden plaatsgevonden op de manier zoals altijd beweerd is'', overigens zonder in te gaan op details. De ruzie kan de vooraanstaande rol van Korea in het stamcelonderzoek schaden.

De eicellen die nodig waren voor het onderzoek naar embryonale stamcellen zouden volgens de Koreanen allemaal afkomstig zijn van vrouwen die vrijwillig en belangenloos meewerkten aan het onderzoek. Dat was internationaal gezien ethisch acceptabel. Maar volgens Schatten was er toch iets niet in de haak. Een tipje van de sluier wordt nu opgelicht door de bekentenissen van een medewerker van Hwang, directeur van de MizMedi-vruchtbaarheidskliniek Sung Il Roh. Roh gaf gisteren tegenover de Koreaanse krant Chosun Ilbo toe dat hij zestien vrouwen ieder 1500 dollar heeft betaald voor de eiceldonatie. Omdat dergelijke betalingen pas sinds januari 2005 verboden zijn in Zuid-Korea, en het eerder speelde, was het legaal. Volgens dezelfde krant zijn ook eitjes gebruikt van junior-onderzoekers uit het team van Hwang, terwijl dat altijd ontkend was.

De betrokken eicellen zijn gebruikt voor onderzoek dat het team in 2004 publiceerde in het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science.

Tegenover de Washington Post verklaarde hoofredacteur Donald Kennedy van Science vandaag dat er zeker een rectificatie zal komen, als blijkt dat de aantijgingen tegen de Koreaanse stamcelonderzoekers op waarheid berusten.

Het ontstane tumult lijkt vooralsnog vooral schadelijk voor Hwang, de Koreaanse onderzoeksleider. Hwang had met het door hem opgerichte World Stem Cell Hub een voorloperpositie verworven in het onderzoeksveld, maar veel internationale onderzoekers die stonden te trappelen om met de Koreanen samen te werken, wachten nu voorzichtig af.