ECB wil hogere rente

De Europese Centrale Bank (ECB) heeft besloten dat de economie van de Eurozone sterk genoeg is om een hogere rente aan te kunnen. De markt houdt er rekening mee dat de rente in december 2006 gestegen zal zijn van 2 naar 2,75 procent. Maar de ECB zou nog wel eens een stap verder kunnen gaan.

Jean-Claude Trichet, president van de ECB, heeft zich nooit prettig gevoeld bij een lage reële rente. Goedkope kredieten leiden op de korte termijn weliswaar tot een hogere vraag, maar Trichet is bezorgder dan zijn Amerikaanse collega Greenspan over de schadelijke effecten op de langere termijn - met name prijsstijgingen van vastgoed en aandelen en een onverantwoordelijk begrotingsbeleid van overheden. In de Eurozone doen beide verschijnselen zich al voor.

Daarom was de uitspraak van Trichet vrijdag dat de ECB klaar was om in actie te komen geen verrassing. Een politiek sterker in zijn schoenen staande bank zou al eerder hebben gehandeld,

nog vóórdat er sprake zou zijn van twee kwartalen van redelijk krachtige groei en een inflatiepercentage van 2,5 procent.

De ECB heeft de tijd genomen, maar door het uitstel zal de bank des te gretiger zijn om de rente op het juiste niveau te krijgen. Maar hoe hoog is dat niveau? Waarschijnlijk ligt het rond het zogenoemde 'neutrale rentepercentage' - het percentage dat overeenkomt met een lage inflatie en een gestage economische groei. Voor de Eurozone ligt dat percentage op ongeveer 4 procent, te oordelen naar een onderzoek van de ECB.

De markt lijkt ervan uit te gaan dat de ECB geen haast zal maken met een rtenteverhoging. Maar dat is naïef, want de ECB heeft nog een lange weg te gaan en komt misschien wel hoger uit dan het neutrale rentepercentage, om iets te kunnen doen aan het groeipercentage van de kredietverlening aan de privé-sector, dat momenteel op 9 procent ligt, om maar te zwijgen van de overheidstekorten. Wat dat aangaat kan Groot-Brittannië model staan. De rente moest daar tot 4,75 procent worden opgetrokken voordat de huizenmarkt tot rust kwam.

Uiteraard overweegt de ECB niet de rente in één klap te verdubbelen. Het herstel van de Eurozone is fragiel. Maar Trichet heeft betoogd dat centrale banken niet zoveel greep hebben op de groei. Hun voornaamste taak is het laag houden van de inflatie. Beleggers moeten de realiteit onder ogen zien dat de rente over een jaar wel eens bijna 4 procent zou kunnen bedragen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.