Apple Ibook krijgt als eerste Intel-chip

Apple Macintosh computers zullen binnenkort op processors van Intel draaien, in plaats van PowerPC-processors van IBM.

Volgens aanhoudende geruchten op Apple-nieuwssites worden al in januari – veel eerder dan aangekondigd – de eerste Ibooks met Intel-processors uitgeleverd. Intel levert samen met rivaal AMD processors voor het gros van Windows-pc's, maar Apple heeft zich tot nu toe steeds afzijdig gehouden van wat in de volksmond het `Wintel-platform' is gaan heten. Toen Apple eerder dit jaar aankondigde over te stappen op Intel-processors, waren de speculaties dan ook niet van de lucht: veel Mac-gebruikers wilden weten of het hooggewaardeerde besturingssysteem MacOS X straks ook op een pc kan draaien. En of je Windows op Powerbooks of Ibooks kunt installeren.

Apple heeft voor andere processors gekozen omdat de huidige leverancier, IBM, niet meer kan voldoen aan de hoge eisen die Apple stelt. In 2003 heeft Apple bijvoorbeeld een 3Ghz G5-computer aangekondigd, maar die is er nog steeds niet. En een supersnelle G5-notebook is uitgesloten want de G5-processor van IBM geeft domweg te veel hitte af. Allemaal problemen die door de samenwerking met Intel kunnen worden opgelost.

De veranderingen zijn ingrijpend: uiterlijk eind 2007, maar vermoedelijk al veel eerder, zullen de laatste PowerPC Macs geleverd worden. In juni van dat jaar moeten vrijwel alle nieuwe Macs van Intel-processors zijn voorzien. Dat betekent dat alle bestaande software moet worden aangepast, want Intel-chips vergen nu eenmaal andere instructies van de software dan PowerPc-processors.

Apple blijkt zelf altijd al rekening te hebben op de overstap naar Intel-chips. De afgelopen vijf jaar heeft MacOS X een geheim dubbelleven geleid, zo onthulde Apple-directeur Steve Jobs eerder dit jaar op een congres voor ontwikkelaars. De kern van Mac OS X, gebaseerd op het UNIX-systeem, kent al een variant voor zogenoemde x86-processoren, zoals die van Intel of AMD. Softwareleveranciers kunnen hun applicaties in enkele dagen of weken aanpassen voor het Intel-platform. Voor `onaangepaste' applicaties is er Rosetta, software die PowerPC-software op Intel laat draaien. Gebruikers hoeven dus niet te vrezen dat hun software niet meer gebruikt zou kunnen worden.

De overstap naar Intel biedt op zich interessante perspectieven, maar de vraag is of Apple daaraan wil toegeven. Theoretisch zou straks het besturingssysteem Windows op een Mac kunnen worden geïnstalleerd, zij het dat Apple niet van plan is om daarvoor stuurprogramma's te schrijven. Windows zal waarschijnlijk wel kunnen draaien op Intel-computers van Apple, maar niet alles zal werken. Omgekeerd zou MacOS X op een Wintel-pc kunnen worden geïnstalleerd, iets dat Apple door enkele technische ingrepen overigens wil voorkomen.

Marktanalisten hebben altijd al geroepen dat Apple zijn marktaandeel aanzienlijk zou kunnen vergroten door zijn besturingssysteem ook voor andere platforms beschikbaar te stellen. Dat Apple daar niet veel trek in heeft, is echter niet zo vreemd. Het bedrijf kan gewoon meer verdienen door hardware in combinatie met eigen software te verkopen. Voordeel van die aanpak is bovendien dat Apple kan garanderen dat de hardware ook echt werkt.

Apple neemt echter wel een gok met de processorruil. Veel Mac-gebruikers hebben al aangegeven dat ze op een Intel-Mac zullen wachten en niet tussentijds nog eens een PowerPc Mac of Ibook zullen kopen. Kennelijk is dat de reden dat Apple heeft besloten om al in januari Ibooks te leveren met de zogeheten Yonah-processors van Intel.