De opkomst van het `nieuwe' Nijmegen

Met de opvallend goed presterende debutant Matrixx Magixx kan Nijmegen de komende jaren op eredivisiebasketbal rekenen.

Het Nijmeegse basketbal swingt en is nog springlevend. Dat bewees de nieuwe eredivisieclub Matrixx Magixx, opvolger van het naar Den Bosch uitgeweken Eiffeltowers, ook zaterdagavond in en tegen Amsterdam. De naar een dansclub vernoemde debutant bleek een taaie tegenstander voor de regerend landskampioen, die pas in de slotfase de 89-80 zege veiligstelde. ,,De spelers zijn gretig en spelen met beleving'', concludeerde coach René van der Wielen na afloop.

Na vier nederlagen en evenzovele overwinningen staat Nijmegen op de vijfde plaats in de eredivisie. Van der Wielens belangrijkste doelstelling is het halen van de play-offs. Hij is nog volop bezig een hechte ploeg te smeden van de inderhaast bij elkaar geraapte groep, een mix van Amerikaanse collegebasketballers en spelers uit de regio.

Van der Wielen: ,,Ik ben tevreden over de resultaten tot nu toe. We zijn vanuit het niets ontstaan en hebben alle zeilen bij moeten zetten. Een team vormen was heel moeilijk. Alles is nieuw. Behalve tactische en technische zaken moet je ook de verschillende persoonlijkheden aftasten. Dat vreet energie, maar het is heel leuk en uitdagend.''

De Amerikanen trekken de kar bij het `nieuwe' Nijmegen. Zo was guard Michael Nurse met 24 punten en vijf assists de onbetwiste uitblinker in het duel met Amsterdam. Verder beschikt Van der Wielen over spelers als William `The Friz' Frisby en de Canadees Ransford Brempong, een uitstekende rebounder. En over de atletische, geslepen Alhaji Mohammed. ,,Onze kracht is dat alle spelers zien dat we veel beter kunnen'', aldus Van der Wielen. ,,We moeten de play-offs kunnen halen.''

Om dat te verwezenlijken moet het spel wel consistenter worden. Nijmegen presteert nog te wisselvallig. ,,Ik heb nog te veel time-outs nodig om de zaak weer op de rails te krijgen, terwijl je die moet benutten om de spelers op details te wijzen.'' Een gevolg van het feit dat zijn spelers beter op elkaar ingespeeld moeten raken, erkent Van der Wielen. De vaste spelpatronen ontbreken nog.

,,Logisch'', vindt Hans Kuipers, oud-bestuurslid van Eiffeltowers en een van de initiatiefnemers van en drijvende krachten achter de in korte tijd uit de grond gestampte eredivisieclub. ,,De spelers zijn pas sinds begin september bij elkaar. Maar ik denk dat we al een heel eind op weg zijn met het neerzetten van een club.''

Daar zag het begin juni, toen Eiffeltowers aankondigde te verkassen naar Den Bosch – met medeneming van coach, spelers en hoofdsponsor – niet naar uit. Even leek topbasketbal in Nijmegen ten dode opgeschreven. Maar dankzij onder anderen Kuipers en `regelaar' Frans van de Geer, die beschikten over een uitgebreid netwerk in de regionale basketbal- en ondernemerswereld, was de nieuwe profsectie in zes weken een feit.

,,Een heel zware klus onder grote tijdsdruk'', wijst Kuipers op alle zaken die binnen kort tijdsbestek geregeld dienden te worden. Zoals de overname van de proflicentie van Eiffeltowers, het strikken van een hoofdsponsor, het aantrekken van buitenlandse spelers en het regelen van tewerkstellingsvergunningen en woonruimte. ,, Frans en ik hebben een tijdje een dubbele baan gehad. En René van der Wielen heeft talloze banden van spelers bekeken.''

,,Het smeden van een team was behoorlijk passen en meten. Niet alleen door onze beperkte financiën, maar je zoekt ook spelers die bij elkaar passen'', vult Van de Geer aan. ,,Waar we verder tegenaan liepen, waren de woningen voor de spelers. De jongens van Eiffeltowers bleven zitten, dus moesten we op zoek naar nieuwe huizen en die inrichten'', noemt Van de Geer enkele obstakels bij de totstandkoming van de club.

Met een budget van circa vijf ton en een toezegging voor drie jaar van de hoofdsponsor is Nijmegen de komende jaren verzekerd van eredivisiebasketbal. ,,Basketbal lééft in Nijmegen'', zegt Kuipers, die de rol van de vrijwilligers én van sportwethouder Paul Depla niet vergeet te vermelden. ,,Depla belde me en vond dat basketbal in Nijmegen moest blijven.''

Gelukkig voor Kuipers en de zijnen denkt het Nijmeegse publiek er net zo over. De thuisduels trekken volgens Van de Geer tussen de achthonderd en twaalfhonderd toeschouwers, beduidend meer dan die van bijvoorbeeld topclub Amsterdam. ,,Voor het grootste deel publiek dat ook bij Eiffeltowers kwam'', aldus Van de Geer. Het heeft Kuipers niet verbaasd. ,,Met Eiffeltowers is de basis voor basketbal in Nijmegen gelegd. Zij dachten dat de supporters wel met de bus naar Den Bosch zouden gaan. Maar het gaat hen om de stad Nijmegen. Het publiek is enthousiast. We hebben een stel nieuwe jongens, maar de herkenning tussen publiek en spelers groeit.''