Luxe logeren in `Madonna's kasteel', Skibo Castle

Doris Grootenboer treedt in de voetsporen van de superrijken en logeert in het chique Schotse kasteel Skibo Castle, waar Madonna trouwde

Direct nadat ik de Range Rover, waarmee ik van vliegveld Inverness ben afgehaald, ben uitgestapt, staat de fameuze butler James voor de ingang van het Schotse kasteel Skibo Castle al klaar met een glas sleedoornjenever ter begroeting van de nieuw aangekomen gast. Ik had als vervoer ook kunnen kiezen tussen een limousine of helikopter, maar gezien de ruige Highlands leek mij de Rover het meest adequaat. Eenmaal binnen is de aanblik van de hal overdonderend, een enorme, hoge ruimte met twee, permanent brandende, open haarden, een orgel, glas-in-lood-ramen en een eikenhouten slingerend trappenhuis vol schilderijen. Om over de morning room, drawing room, lounges en bibliotheek maar te zwijgen, zo mooi, zo smaakvol ingericht.

Skibo Castle ligt vrij noordelijk aan de oostkust bij Dornoch Sands. Het is het vroegere woonhuis van de Schots/Amerikaanse staaltycoon en filantroop Andrew Carnegie (1835-1919), toen net zo rijk als Bill Gates nu, die dit 13de-eeuwse kasteel begin vorige eeuw liet ombouwen tot zijn droomhuis. Skibo Castle telt 21 kamers, die zeer ruim bemeten zijn. De badkamers, vaak ook voorzien van een open haard zijn soms nog groter of herbergen twee baden, in één staat zelfs een biljart. Alleen de mengkraan ontbreekt. Een rozenhouten, honderd jaar oude Otislift brengt de gasten naar boven.

Het was Carnegie's Heaven on earth. En het is er paradijselijk: 7500 hectare grond waarop twee golfbanen, weilanden en bossen. Wie niet van golfen houdt kan hier jagen, vissen, paardrijden, valkenieren, country crossen met een jeep of gewoon wandelen. Er is een Victoriaans zwembad van Olympische afmetingen, het eerste Europese verwarmde, onder bogen van glas en staal.

Madonna trouwde hier haar Guy Ritchie in 2000, een enorme partij; de wegen waren tot 30 kilometer in de omtrek afgezet. Maar als ik vraag of de personen op de foto's op de vleugel familie van Carnegie zijn, blijken het gasten. Maar Madonna staat er niet bij, dat wordt toch iets te vulgair gevonden.

Edward II logeerde hier, de Rockefellers, Rudyard Kipling, Edward Elgar, Lloyd George.

GEEN HOTEL MAAR CLUB

Skibo Castle mag beslist geen hotel heten, wie hier logeert, wordt na een eerste vrijblijvend, uiteraard peperduur logies, als hij terug wil komen, lid van de Carnegie Club. Zo selecteert het publiek zich vanzelf; al is er ook een ballotagecommissie.

Luidruchtige Amerikanen bij wie de dollars uit de oren stromen, zul je hier niet treffen, noch Saoedi-Arabische sjeiks met meerdere vrouwen. Wel tientallen nationaliteiten.

Het lidmaatschap maakt de kamerprijs iets goedkoper, maar dan heb je ook wat, de prijs is inclusief ontbijt, high tea, (met, uitgestald op de Bechstein kleine taartjes en de beroemde komkommersandwiches, die Lady Bracknell in Oscar Wilde's toneelstuk The importance of being earnest geserveerd kreeg), cocktails, diner en drank. Bovendien staat op elke kamer een karaf malt whisky, waaruit vrijelijk ingenomen mag worden. Voor gezinnen met kleine kinderen, die privacy willen staan er zestien lodges op het terrein.

Traditie is troef op Skibo Castle. Elke ochtend 8.15 sharp klinkt buiten de doedelzak, bespeeld door Graham. Elke avond om 20.00 bespeelt hij zijn instrument opnieuw, de gasten volgen hem dan in een lange rij naar de dinerzaal, met briljant gedekte tafel. Het snerpende geluid klinkt tot iedereen zit. Dan komt de stoet personeel binnen. Het menu staat vast.

De lunch wordt dagelijks genuttigd in het Golf Club-huis gelegen aan Dornoch Firth met spectaculaire vergezichten. Ook hier is het eten lekker, zelfs de haggis (schapeningewanden in een pie) smaakt verrukkelijk. Elke vrijdag, rotsvaste traditie, wordt er fish and chips geserveerd, in een krant, niet in zomaar een, maar in de Skibo Telegraph.

VALKENIEREN

Er is een speciaal programma voor mij opgesteld, zodat ik zoveel mogelijk kanten van Skibo Castle kan meemaken. De eerste ochtend een beetje valkenieren. Met een stukje vlees op de gehandschoende hand komen de kleine uil Bindy en de adelaarsuil Zeus al snel aanvliegen. Mensen willen dieren altijd aaien, dat is in dit geval niet de bedoeling, de uilen houden er helemaal niet van en bovendien verdwijnt door aaien hun waterafstotende laag waardoor ze bij kou kunnen doodgaan. Tweede programmapunt: kleiduif-en boogschieten. Een compleet fiasco: ik heb nog nooit een zwaar geweer vastgehouden, laat staan ermee geschoten, al is het maar op een schoteltje. ,,I'm a pacifist,'' piep ik nog tegen de gamekeeper. De kracht van de knal doet me achteroverslaan. Boogschieten dan maar, maar ook dat valt niet mee. Elke keer als ik schietklaar ben valt de pijl in de modder. Dan maar een fikse wandeling.

's Middags spa-geneugten als massage, gezichtsbehandeling en lekker zwemmen. Vooral de 19de eeuwse douche in stalen kooi met een kop van een meter doorsnee behaagt. 's Avonds dineren in de 20-meter lange eetzaal, de eerste avond in mister Carnegie's favoriete erker, met de manager van Skibo Castle Simon Bath, en de volgende avond aan de grote tafel in de 20-meter lange eetzaal, met volop boeiende conversatie met de gasten. En na het diner koffie en digestives bij de open haard. Voor het slapengaan vind ik een verwarmde knuffeleland op bed, bij wijze van kruik, en een busje Schotse caramels.

Waarlijk, een paradijs op aarde, Skibo Castle – voor wie het geld ervoor heeft.

The Carnegie Club, Skibo Castle,

Dornoch, Sutherland, Scotland.

Tel: 0044-1862-894600. Fax: 0044-1862-894601. Info@carnegieclubs.com.

Prijzen voor leden variërend van 350 pond (single) tot 475 pond (double) per nacht, in het hoogseizoen respectievelijk 425 en 645 pond per nacht. Inclusief alle drank en eten. Inclusief alle sportfaciliteiten. Inclusief het gerechtigd zijn tot het dragen van de Skibo kilt. Kinderen tot 3 jaar gratis, tot 17 jaar het hele jaar 190 pond per nacht.