Hedrick: Ik ben nog niet in beste vorm

Een kleine week na zijn wereldrecord op de 5.000 meter in Calgary heeft Chad Hedrick gisteravond in Salt Lake City ook een nieuwe mondiale toptijd op de 1.500 meter geschaatst. De 28-jarige Amerikaan reed in de Utah Olympic Oval anderhalve seconde onder zijn persoonlijke record: 1.42,78 minuut. Het oude wereldrecord stond op naam van Shani Davis: 1.43,33.

Meteen na de winnende race van Hedrick moest zijn landgenoot Davis dezelfde olympische baan op. De 23-jarige Amerikaan bleef, mede door tijdverlies bij het wisselen van baanhelft, iets boven zijn juist door Hedrick verbeterde wereldrecord. Davis kwam tot de tweede tijd van de dag: 1.43,41.

De derde plaats bij de tweede wereldbekerwedstrijd van dit seizoen was voor de Nederlander Erben Wennemars. De tweevoudig wereldkampioen sprint reed aanvankelijk de snelste tijd van 1.43,51; een nationaal record en dus ook een persoonlijk record. Dat laatste gold eveneens voor de Nederlanders Beorn Nijenhuis (1.44,68) en Jan Bos (1.45,53). Zij werden na een onderlinge confrontatie respectievelijk vijfde en veertiende in het klassement op deze afstand. Hun landgenoot Simon Kuipers kwam ten val.

De achterstand van de Nederlanders op de Amerikanen was ongeveer even groot als vorige week bij de wereldbekerwedstrijden in Calgary. In Canada voerden de Nederlanders nog een jetlag en het wennen aan het rijden op grote hoogte als excuses aan. Hedrick noemde dat toen al onzin en herhaalde zijn standpunt gisteravond. ,,Ik moet zo vaak naar Europa en mij hoor je nooit klagen over een lange vlucht of rijden onder de zeespiegel.''

Gisteravond erkenden alle Nederlanders volmondig hun tijdverlies op de twee uitblinkers uit de Verenigde Staten. Ze hadden nu lang genoeg – twee weken – kunnen acclimatiseren. Wennemars was wel van mening dat het gat met Hedrick en Davis nog te dichten valt. ,,Wat Chad kan, moet ik ook kunnen.'' De laatste Nederlandse gouden medaillewinnaar op de 1.500 meter dateert van de Winterspelen in 1972: Ard Schenk in Sapporo.

Nog geen drie maanden voor de Winterspelen in Turijn verkeert Hedrick al in grote vorm. Toch zei hij zich gisteravond na zijn recordrace nog in een trainingsfase te bevinden. Hij verklaarde niet speciaal voor deze wereldbekerwedstrijd op zijn thuisbaan gepiekt te hebben.

Hedrick: ,,De echte Chad zien jullie pas in Turijn. Ik ben voor niemand meer bang. Nee, vraag me niet hoeveel gouden medailles ik daar ga winnen'', zei de allrounder die ook op de 10.000 meter tot de wereldtop behoort. Een vergelijking met zijn landgenoot Eric Heiden, die in 1980 in Lake Placid op alle vijf afstanden olympisch goud won, vond hij sowieso onzinnig. ,,Zo'n legende wordt maar een keer geboren.''

De voormalige rolschaatskampioen is al twee jaar de beste (ijs)schaatser op de 5.000 meter. Sinds gisteren mag hij zich ook de snelste op de 1.500 meter noemen. Hedrick had Davis nog nooit verslagen op de middenafstand. Meestal verloor de blanke Amerikaan ruim een halve seconde op zijn donkere landgenoot. Nu was het verschil even groot, in Hedricks voordeel.

,,Daarom ben ik zo trots op deze race'', juichte de wereldrecordhouder na afloop. ,,Shani is de koning op de 1.500 meter nu ben ik de kroonprins, want hij blijft op deze afstand mijn grootste rivaal in Turijn. Ik zal hem nooit onderschatten. Maar ik ben ook nier bang voor Shani.''

Hedrick reed de snelste slotronde ooit op de schaatsmijl: 27,67 seconden. Hij had zijn recordrace zorgvuldig opgebouwd met een verval van een seconde per ronde: volgens de meeste schaatstrainers de ideale manier om een 1.500 meter te rijden. Hedrick: ,,Ik ben relaxter geworden, met dank aan een sportpsycholoog die ik raadpleeg.''

Zijn Nederlandse coach Bart Schouten beaamde na afloop dat Hedrick baat heeft bij een mentale hulpverlener. ,,Vroeger was het rammen, rammen, rammen. Nu rijdt hij veel meer ontspannen. Maar ik heb toch weer een paar schoonheidsfoutjes gezien. Hij moet dus nog sneller kunnen'', analyseerde Schouten.

Hedrick was vorige week in Calgary, tot groot ongenoegen van zijn coach, te traag van start gegaan op dezelfde afstand. Hij finishte toen bijna twee seconden langzamer dan gisteravond in Salt Lake City, dat zijn reputatie van snelste ijsbaan ter wereld eer aan deed. De Amerikaans piste ligt bijna 400 meter hoger dan de Olympic Oval in Calgary.

Hedrick gaat vanavond (Nederlandse tijd) in Salt Lake City van start op de 5.000 meter. Of hij zijn eigen wereldrecord gaat verbeteren? ,,Ik verwacht van wel, maar misschien ben ik niet de enige'', zei de man die vorige week in Calgary een nieuwe mondiale toptijd van 6.09,68 reed. ,,Ik gok op een tijd onder de 6.07, daar kun je me morgen op afrekenen'', zei Hedrick gisteravond.

Hedrick was tot drie jaar geleden een wereldtopper bij het inline-skaten. In navolging van zijn vriend en landgenoot Derrek Parra, die ook op rolschaatsen was begonnen en met een paar jaar ijservaring bij de Spelen in Salt Lake City voor eigen publiek olympisch goud won op de 1.500 meter. ,,Wat die kleine kan, moet ik ook kunnen'', dacht Hedrick in 2002 voordat hij overstapte naar de langebaan.

Hij bleek net als Parra een snelle leerling en werd in 2004 wereldkampioen allround en in 2004 en 2005 wereldkampioen op zijn favoriete 5.000 meter. Vorig seizoen verspeelde hij zijn allroundtitel in Moskou aan Davis. Volgens coach Schouten had hij niet hard genoeg getraind in de zomermaanden. Dit seizoen lijkt Hedrick beter voorbereid dan wie ook.