VNU-beleggers ruiken bloed

De toekomst van de handelaar in informatie VNU blijft onduidelijk. Beleggers eisen dat er een onderzoek komt naar het maximaliseren van de aandeelhouderswaarde.

De opklarende lucht werd al snel weer mistig en ondoorzichtig. Na maanden van onduidelijkheid bracht VNU gisteren helderheid. De overname van 6 miljard euro van IMS Health, verzamelaar van medische gegevens, werd afgeblazen, topman Rob van den Bergh stapt op en er zal op korte termijn 1 miljard euro worden teruggegeven aan de aandeelhouders. De maatregelen lieten zien dat de zware druk van enkele grote Amerikaanse aandeelhouders had gewerkt en na veel gespeculeer over de aankoop wisten beleggers eindelijk waar ze aan toe waren.

Maar niet voor lang. Eén dag later is de toekomst van het concern alweer in nevelen gehuld. De groep Amerikaanse aandeelhouders – zij controleren 48 procent van de aandelen – blijkt namelijk nog meer eisen te hebben. De groep, met als leiders Fidelity, Templeton en vermogensbeheerder Eric Knight, zeiden gisteren dat VNU een ,,onafhankelijke zakenbank'' moet gaan inhuren. Deze moet komen met aanbevelingen hoe de waarde voor aandeelhouders kan worden gemaximaliseerd.

Maximalisatie van aandeelhouderswaarde kan verschillende dingen betekenen. Maar in feite komt het simpelweg neer op geld verdienen, en snel. Dus het opsplitsen van een bedrijf, het verkopen van divisies of een totale verkoop.

,,De eis van de aandeelhouders is opmerkelijk gezien de maatregelen die VNU gisteren heeft genomen'', zegt R. Westeneng, hoofd research bij SNS Securities. ,,Ik denk dat het management van VNU dacht: we zijn de aandeelhouders tegemoet gekomen, nu komt er rust en kunnen we verder gaan.''

Maar niets blijkt minder waar. De druk op het management zal groot blijven waardoor de vraagtekens blijven. Vanmorgen bleek al iets van de onzekerheid. Op de beurs daalde VNU vanmorgen met 0,3 procent tot 26,91 euro. Winstnemingen wellicht na de stijging van 2,5 procent gisteren, maar ook vreemd aangezien beleggers 1 miljard terugkrijgen van de voormalige uitgever van Libelle en Margriet. Bovendien was het afblazen van de overname reden voor veel banken om het koersdoel te verhogen, meestal een aansporing voor de koersstijging. Zo krikte de Zwitserse bank UBS het koersdoel op van 25 euro naar 28 euro, Rabobank verhoogde het van 29 naar 31 euro en SNS Securities van 28 euro naar 31 euro.

Het management van VNU kan de eis van aandeelhouders terzijde schuiven. Het is immers makkelijker voor investeerders om een overname tegen te houden dan om er een te bewerkstelligen. Maar zo'n groep aandeelhouders, zeker als zij steun krijgt, kan wel erg vervelend zijn. Zo kan zij een overname, opsplitsing of het inhuren van een zakenbank die kijkt naar het maximaliseren van aandeelhouderswaarde, op de agenda zetten tijdens de volgende aandeelhoudersvergadering. ,,De druk was al groot en wordt nu zelfs opgevoerd'', aldus Westeneng.

Speculaties over een overname van VNU circuleerden eerder dit jaar al op de financiële markten. Van den Bergh zei gisteren gesproken te hebben met de Amerikaanse investeringsmaatschappij KKR, maar ontkende dat het ging over een mogelijke overname. Het opsplitsen van VNU worden door analisten mogelijk, maar niet aannemelijk geacht. De divisie met de vakbladen en vakbeurzen komt in aanmerking, aldus Westeneng. ,,Maar het is de vraag of het tijdstip wel goed is omdat de vakbladen nog niet echt hebben geprofiteerd van het economisch herstel.''

De vraag blijft of de onzekerheid niet juist negatief is voor het concern dat op zoek is naar een nieuwe topman. Heeft deze – waarschijnlijk Amerikaanse – bestuurder zin in een gevecht met aandeelhouders of in een tijdelijke baan? Tijdelijk, want als hij het gevecht verliest, moet hij zich bezig gaan houden met de opsplitsing of verkoop van VNU.