IMS wordt wéér niet overgenomen

Onder ongewone druk van aandeelhouders ziet VNU af van de overname van IMS Health. Voor dat bedrijf was zo'n aandeelhoudersprotest niet het eerste.

Voor een bedrijf dat jaarlijks 1,6 miljard dollar omzet met de verkoop van feitelijke informatie moest het geen verrassing zijn dat de geschiedenis zich soms herhaalt. Een aandeelhoudersrevolte zo sterk dat VNU gisteren moest afzien van de overname van het Amerikaanse bedrijf; iets dergelijks had IMS Health al eerder meegemaakt. Sterker nog, al twee keer eerder.

De handelaar in gegevens over medicijnverkopen bestaat al sinds 1954, maar heeft zijn sterkste groei vanaf 1998 als het bedrijf ontstaat na een splitsing van Cognizant. Deze Amerikaanse marktonderzoeker wordt opgesplitst in twee divisies: IMS Health en Nielsen Media Research, tegenwoordig eigendom van VNU.

Enkele maanden na die operatie besluit de onderneming bijna de helft van haar belang in technologieconsultant Gartner te verkopen. Aandeelhouders protesteren en verwijten IMS dat het als enige profiteert. Het komt tot een geruchtmakende stemming, maar IMS Health krijgt alsnog voldoende steun voor de verkoop.

In maart 2000, met de internethausse in volle gang, is er dan opeens het kleine Californische TriZetto Groupa. TriZetto is jong, onstuimig en een paar maanden eerder naar de beurs gegaan. Het bedrijf dat websites voor de farmaceutische sector onderhoudt, maakt geen winst, heeft een omzet van 33 miljoen dollar (28 miljoen euro) en wil IMS Health voor 8,2 miljard dollar kopen. IMS Health stemt hierin toe.

Maar de reactie van IMS-aandeelhouders varieert van terughoudend tot beledigd. Een partij schrijft een open brief aan het bedrijf naar aanleiding van een presentatie, zo is in kranten uit die tijd te lezen: ,,Ondanks het giechelende enthousiasme van uw onbekwame bestuur op de telefonische vergadering, denken wij dat ze hebben geblunderd op meerdere belangrijke onderdelen.'' Het internetbedrijf TriZetto krijgt onder analisten snel de bijnaam Try Zero en de koers van IMS daalt met ruim 21 procent.

Eind april dat jaar kondigen beide bedrijven aan dat de overname niet doorgaat. Reden: onvoldoende steun. Wel nemen beide bedrijven zich voor op beperkte schaal te gaan samenwerken. Datzelfde jaar nog wordt de bestuursvoorzitter vervangen in de hoop het vertrouwen van Wall Street te herwinnen.

Achteraf blijft de voorzitter van de raad van commissarissen, Robert Weissman, wel achter de overname staan. ,,Strategisch gezien was het een goede transactie'', zei hij onlangs tegen de Amerikaanse zakenkrant The Wall Street Journal. ,,Maar de timing had niet slechter gekund omdat we de overname aankondigden op het moment dat de interneteconomie instortte.''

Eenzelfde gevoel overheerst dezer dagen ook bij IMS Health. Het bedrijf wilde deze krant gisteren niet te woord staan, maar bestuursvoorzitter David Carlucci sprak gisteren in een telefonische persconferentie met analisten met tevredenheid over de – herhaalde – ,,goede poging'' die IMS deed overgenomen te worden. Carlucci ,,betreurt'' dat de overname niet doorgaat – en legt de schuld bij de aandeelhouders van VNU. Van de zijde van zijn eigen aandeelhouders is geen kritiek gekomen, zei hij.

In datzelfde gezamenlijke telefoongesprek uitte een analist kritiek op de lichtvaardigheid waarmee IMS Health met de bezwaren van VNU-aandeelhouders is omgegaan. ,,Niet eerlijk'', vond Carlucci dat, want de afgeblazen overname ,,was geen lolletje''. IMS Health (6.400 werknemers, actief in honderd landen) en VNU blijven zaken doen, ook al gaat de overname niet door. De bedrijven hebben een gezamenlijk bedrijf in India en doen zaken in Japan, Groot-Brittannië en de VS. ,,Daar ben ik zeer verheugd over'', zei Carlucci. ,,De leiders blijven betrokken. Dit is positief voor beide kampen.''