Microrobot mist planetoïde Itokawa

De poging om een microrobot op planetoïde Itokawa te zetten is mislukt. De 10 centimeter grote Minerva (Micro/Nano Experimental Robot Vehicle for Asteroid) zat aan boord van de Japanse ruimtesonde Hayabusa die afgelopen zaterdag naar Itokawa afdaalde. De robot had op een hoogte van 60 meter automatisch moeten worden losgekoppeld, maar kwam vrij op een hoogte van 200 meter en bovendien op een moment dat Hayabusa weer opsteeg. Doordat de aantrekkingskracht van de 600 meter lange planetoïde een miljoen maal zo gering is als op aarde, is de microrobot nu in de ruimte ontsnapt of in een wijde baan om Itokawa gekomen. Minerva had in slow motion met 5 tot 10 meter grote stappen over de planetoïde moeten `lopen', zich `afzettend' via de impulsen van een inwendig roterend gewichtje. Terwijl camera's het oppervlak fotografeerden, zouden sensoren de bodemtemperatuur meten. Aanstaande zaterdag wordt een poging gedaan om Hayabusa een bodemmonster van Itokawa te laten nemen. De planetoïde staat nu op 300 miljoen kilometer van de aarde.