Een steeds Amerikaansere strateeg

Het is te hopen dat zich inmiddels wat eelt op de ziel van Rob van den Bergh (55) heeft ontwikkeld. In 2001, na een jaar bestuursvoorzitterschap van VNU, zat dat er nog niet, zei hij toen. De overname van marktonderzoeksbureau AC Nielsen had een kwart van de beurswaarde van VNU doen verdwijnen en de opbrengst van de tijdschriftentak, onder meer Margriet, dreigde te gaan tegenvallen. ,,Dat eelt zit er nog niet. Tegenwind voor je bedrijf wordt breed uitgemeten in de media. Dat publicitaire gedeelte bevalt mij niet erg.''

Van den Bergh, die in Leiden rechten studeerde, werkte sinds 1980 bij VNU en was in 2000 de gedoodverfde opvolger van de toenmalige topman Joep Brentjens. Hij stond bekend als een analyticus, een bedachtzame strateeg en een dealmaker. Als lid van de raad van bestuur was hij en niet Brentjens degene die de onderhandelingen van de eerste miljardenovername (ITT Directories) in de VS afrondde. Als bestuursvoorzitter zette Van den Bergh de transformatie door. De overname van IMS Health had een laatste stap moeten zijn.

VNU werd onder zijn bewind steeds Amerikaanser. Zelf verhuisde hij in 2003 naar de VS met Diana Ross als buurvrouw. Aan sommige elementen van de Amerikaanse cultuur moest hij wennen. Gehinderd door zijn Engels dat zich naar eigen zeggen ,,aan de onderkant van het spectrum'' bevindt, was hij niet de man om vlammende speeches te houden. ,,I'm not a big speaker.''

Ook de constante focus op de beurskoers was anders dan hij gewend was. In 2001 keek hij soms dagenlang niet naar de koers. Als hij naar de droppot op de gang liep – Van den Bergh is een liefhebber van Manneke Pis-drop van de Hema – keek hij even op het scherm. Twee jaar later verklaarde hij te zijn opgeschoven in Amerikaanse richting, waarbij de beurskoers steeds meer een graadmeter is voor succes.

Onder zijn bewind halveerde de koers van VNU. ,,Ik ga in dit land [VS, red.] met pensioen'', zei hij in 2003 tegenover deze krant. Maar van de aandeelhouders heeft het niet zo mogen zijn.