Slecht besluit Vodafone

Aandeelhouders houden van contant geld, toch? Niet bij Vodafone. Het plan van het Britse telecombedrijf om nog dit jaar 10 miljard pond (14,8 miljard euro) in contanten terug te geven aan de belegger werd op de beurs begroet met een daling van de marktkapitalisatie met bijna hetzelfde bedrag.

Waarom waren beleggers niet onder de indruk? Om te beginnen heeft Vodafone-topman Arun Sarin wellicht een verkeerde manier gevonden om het geld terug te geven. Hij heeft de meeste nadruk gelegd op het inkopen van aandelen, maar dat maakt geen indruk op beleggers die een hoger dividend willen. Uit een onderzoek van ABN Amro bleek vorige maand dat 75 procent van de beleggers willen dat de uitbetaling van het dividend met 50 procent stijgt. Vooralsnog heeft Vodafone deze uitbetaling met 15 procent verhoogd.

Dat kan acceptabel zijn als het bedrijf het goed doet. Maar het gevecht tegen de sterke concurrentie brengt hoge kosten met zich mee. In de eerste helft van 2005 daalde de marge op de winst voor belastingen en afschrijvingen met 1,3 procentpunt. En dat kwam niet alleen maar door de schokkende resultaten in Japan. De marges daalden ook zonder Japan, omdat Vodafone 24 procent meer uitgaf om klanten te winnen en te behouden.

En het ziet er ook niet naar uit dat Sarin de bestaande omzetgroei kan volhouden. Vodafone zei dat deze groei in 2006 onder de 7 procent zal uitkomen die het voor dit jaar verwacht. Deze verwachting lijkt meer op die van een voormalig staatsmonopolie dan van het Vodafone van een jaar geleden. Toen dacht het bedrijf nog dat de omzetgroei in de buurt van de 10 procent zou komen. Het ziet er teleurstellend uit. Zeker omdat Vodafone op weg leek om in 2006 profijt te gaan halen uit het zogeheten One Vodafone programma, het programma dat de voordelen van het wereldwijde bereik van het concern naar boven moet halen.

Nu moeten beleggers hun hoop vestigen op 2007 wanneer Vodafone serieus begint met het uitrollen van 3G, de derde generatie voor mobiele telefonie.

Beleggers hadden wellicht meer verwacht van een bedrijf dat de dag begon met een waardering die stond op meer dan zes maal de prognose voor de jaarwinst voor belastingen en afschrijvingen, een premie in vergelijking met andere voormalige staatsmonopolies. Dit verschil is nu verdwenen. Vodafone zal zichzelf overeind moeten trekken als het opnieuw aan de leiding wil komen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.