Opgestaan onder Leo Beenhakker

Trinidad en Tobago strijdt vanavond tegen Bahrein voor een plaats op het WK voetbal. Bondscoach Leo Beenhakker kan zichzelf onsterfelijk maken als zijn missie slaagt.

Een paar minuten voor de laatste training van de Soca Warriors houdt spits Dwight Yorke buiten de deur van de kleedkamer vijftig keer de bal hoog op zijn hoofd. De 34-jarige stervoetballer van het nationale elftal van Trinidad en Tobago daagt zijn ploeggenoten uit dit te overtreffen. Trainer Leo Beenhakker ijsbeert ongeduldig rond in afwachting van het moment dat hij samen met zijn assistenten Wim Rijsbergen en Theo de Jong nog één keer zijn ploeg kan kneden. Als de coach langs het groepje met Yorke loopt zegt de 63-jarige Nederlander op rustige toon ,,easy guys''. Direct doet een aantal internationals lachend Beenhakker na. Easy, easy, easy galmt het door de catacomben van het nationale stadion van Bahrein.

In dat stadion hoopt Trinidad en Tobago vanavond voor het eerst in de geschiedenis een plaats op het WK voetbal in Duitsland af te dwingen. Zo'n driehonderd supporters zijn met de ploeg meegekomen om met het roffelen op trommels en het zingen van calypso-liedjes de droom te helpen verwezenlijken.

Beenhakker probeert in de aanloop naar het beslissende duel met Bahrein zoveel mogelijk de rust rond de ploeg te bewaren. Na het teleurstellende 1-1 gelijkspel in de eerste wedstrijd heeft hij uren achtereen ingepraat op zijn spelersgroep. De ploeg die in april van dit jaar met een punt uit drie wedstrijden in handen van Beenhakker kwam, leek zaterdagavond voor eigen publiek verlamd. In de Bahreinse hoofdstad Manama hoopt hij weer het elftal te zien dat landen als Panama, Guatemala en Mexico versloeg. ,,Als je ziet waar we vandaan gekomen zijn is het een wonder dat we nog zo'n kans krijgen'', zegt Beenhakker trekkend aan een sigaret. ,,In de thuiswedstrijd tegen Bahrein konden de belangrijkste spelers het niet waarmaken. Daar word je niet vrolijk van. Misschien is het juist daarom wel beter dat we nu uit spelen. In Trinidad en Tobago werkt niemand vandaag. Daar vieren ze al weken feest. Deze spanning is prachtig, maar zenuwachtig ben ik echt niet meer. Het halen van het WK is echt geen obsessie voor mij, maar het zou wel fantastisch zijn.''

Zowel Beenhakker als Trinidad en Tobago weet hoe het voelt om een WK-droom op het laatste moment uiteen te zien spatten. Als voormalig bondscoach van Oranje werd hij twintig jaar geleden door België uitgeschakeld voor het wereldkampioenschap in Mexico. Een treffer van de Belgische verdediger Grün werd Nederland vlak voor tijd fataal. ,,Daar denk ik maar even niet aan'', zegt Beenhakker. ,,Maar eigenlijk is het ook niet te vergelijken. De beleving was heel anders. Nederland en België waren toplanden. Al moet ik wel zeggen dat ik al een type Grün bij die gasten uit Bahrein heb zien rondlopen.''

Vier jaar na de uitschakeling van Nederland ging Beenhakker als bondscoach naar het WK in Italië. In de aanloop naar dat toernooi beleefde Trinidad en Tobago een kater die vanavond kan worden uitgewist. Een alles beslissend duel tegen de Verenigde Staten ging zestien jaar geleden met 1-0 verloren. Destijds maakten de internationals Russell Latapey en Yorke net als nu deel uit van de nationale ploeg. Yorke vecht vanavond voor zijn laatste kans op een WK. ,,Na zeventien jaar profvoetballer te zijn geweest zou dit de ultieme afsluiting van mijn loopbaan zijn'', zegt de voormalige spits van Manchester United. ,,Het zou zoveel hoop geven voor een nieuwe generatie voetballers. We hebben veel aan Beenhakker te danken. Hij heeft zeer goed werk geleverd. We waren eigenlijk al dood, maar zijn onder hem opgestaan. Ik draag met veel trots het shirt van Trinidad en Tobago.''

Beenhakker is voor een groot deel afhankelijk van het optreden van zijn belangrijkste pionnen Latapey, Yorke en Stern John. De media uit Bahrein proberen hem in een vijfsterrenhotel met uitzicht over de kust van Manama uit de tent te lokken door te stellen dat spelers van Trinidad en Tobago misschien wel wat te oud zijn. En is de sterkte van het kleine Bahrein niet wat onderschat?

Als Beenhakker wordt geprikkeld is hij op zijn best. ,,Sorry hoor, maar ik vind dit een beetje dom'', zegt hij voor de draaiende camera's. ,,De leeftijd van een voetballer is niet gebaseerd op zijn geboortedatum. Het gaat erom hoe een voetballer fysiek en mentaal in elkaar zit. En ik kan u vertellen die spelers zijn nog uitstekend in staat om goede wedstrijden te spelen. En ik mag misschien uit Nederland komen, maar ik ben niet gek. Natuurlijk is Bahrein geen walk in the park. We hebben nooit gezegd of ook maar gedacht dat we dit wel even zouden klaren. We hebben groot respect voor Bahrein. Duidelijk zo heren?''

Als de camera's zijn opgeborgen zucht Beenhakker eventjes diep. ,,Die psychologisch oorlogsvoering hoort er allemaal bij. Ik ben coach geweest van Saoedie Arabië dus ik weet precies hoe het hier werkt. Soms word je er wel moe van. Ze roepen allemaal wat en daar moet je dan op reageren. Eigenlijk is het kinderspel.''

Ongeacht de uitslag van de ontmoeting met `de rode duivels uit Bahrein' vliegt Beenhakker samen met Rijsbergen terug naar Nederland. Alleen assistent-trainer Theo de Jong gaat op weg naar een vakantie in Florida nog even een dagje naar Trinidad en Tobago. Misschien wel voor de laatste keer. Als de missie slaagt krijgen de Nederlanders Jack Warner, de uit Trinidad en Tobago afkomstige vice-voorzitter van de FIFA, een nieuw contract. ,,Daar maak ik me niet zo druk om'', zegt De Jong. ,,Daar ben ik nog even niet mee bezig. Het zou toch prachtig zijn als Rijsbergen en ik als internationals van het Oranje dat in 1974 de finale haalde nog een keer naar een WK in Duitsland gaan?'' Rijsbergen lachend: ,,Ja, maar dan hoop ik wel dat we nu kampioen worden. Hebben wij onze kater ook verwerkt.''