Bahrein na gelijkspel favoriet voor WK-deelname

Naast een groot reclamebord waarop Mecca Cola wordt aangeprezen, hangt langs de hoofdweg in de Bahreinse hoofdstad Manama een elftalfoto van `de rode duivels'. De spelers van de nationale voetbalploeg zijn al uitgegroeid tot de sterren van het koninkrijk, maar als ze zich vanavond tegen Trinidad en Tobago voor het eerst in de historie weten te plaatsen voor het WK zullen ze voor altijd een heldenstatus krijgen. ,,Het WK voetbal is voor ons al geen droom meer. Dromen zijn bedrog. We mogen nu echt hopen dat we naar Duitsland gaan'', zegt Isa Kamal, beheerder van het nationale stadion van Bahrein. ,,Als het ons lukt vieren we hier drie dagen achtereen feest.''

Bahrein begon aanvankelijk als de underdog aan de dubbele ontmoeting met Trinidad en Tobago. Maar na de 1-1 in het heenduel in Port of Spain zijn de voetballers van de Kroatische bondscoach Luka Peruzovic plots de favoriet. Nooit was voetbal zo populair in het land dat niet eens een profcompetitie kent. De internationals spelen vrijwel allemaal in nabijgelegen landen als Qatar, Koeweit en de Verenigde Arabische Emiraten. Bahrein heeft vanavond vooral de hoop gevestigd op de sterspelers Ala'a Hubail, Hussain Ali en Mohammed Hubail.

Vanaf het moment dat Bahrein ten koste van Oezbekistan de beslissingswedstrijden tegen Trinidad en Tobago afdwong, wordt de voetbalploeg gezien als de nieuwe nationale trots. Op de radio worden oproepen gedaan aan de bevolking om het elftal te ondersteunen op weg naar het WK. De voetbalbond van Bahrein wijkt ondanks de enorme populariteit niet van de traditie af om het volk gratis toegang te verschaffen voor de interland. Alleen voor hoogwaardigheidsbekleders en vrouwen zijn speciale vakken in het stadion, waar plaats is voor 35.000 toeschouwers. Leger en politie zullen alles in goede banen moeten zien te leiden.

De voorbije weken heeft sjeik Fawaz bin Mohammed Al Khalifa alles in het werk gesteld om Bahrein zo goed mogelijk voor te bereiden. In de aanloop naar de eerste ontmoeting werd zelfs een hulptrainer van Leo Beenhakker bereid gevonden beelden van de ploeg van Trinidad en Tobago in ruil voor geld naar Bahrein te sturen. Beenhakker verwijderde oud-international David Nakhid daarop uit zijn technische staf. Voorts liet Bahrein de nationale ploeg van Panama invliegen voor een oefenduel. Het Midden-Amerikaanse land zou daarvoor een beloning van een half miljoen dollar hebben gekregen.

Bondscoach Peruzovic, die zelf als voetballer voor Joegoslavië in 1974 het WK speelde, probeerde vlak voor het laatste duel de druk bij zijn spelers weg te nemen. ,,Wij voelen geen druk. Wij zijn cool. Voor Trinidad en Tobago is het misschien anders, maar voor ons is dit slechts een voetbalwedstrijd'', sprak de Kroatische bondscoach. Maar hij weet ook dat de koning van Bahrein en zijn onderdanen daar anders over denken.