Australië naar WK na strafschoppen

Guus Hiddink gaat volgend jaar als bondscoach van Australië naar het wereldkampioenschap voetbal in Duitsland. Zijn team won de tweede play-offwedstrijd van Uruguay na het nemen van strafschoppen. De reguliere speeltijd was net als zaterdag in Montevideo in 1-0 geëindigd. Ook de verlenging bracht geen beslissing. Doelman Schwarzer was vervolgens de grote held in de apotheose van een zinderend duel door penalty's van Rodriguez en Zalayeta te stoppen. Het is voor het eerst sinds 1974 dat Australië weer deelneemt aan het WK.

Het team van PSV-trainer Hiddink, die zich steeds tijdelijk vrijmaakt voor zijn `bijbaan', begon nerveus aan het beslissende treffen met de grimmige Zuid-Amerikanen. Dat was begrijpelijk. In het land waar cricket en rugby de belangrijkste sporten zijn, was de spanning de afgelopen dagen tot grote hoogte opgevoerd. Het Olympisch Stadion van Sydney was binnen twee uur tot de nok toe uitverkocht met 85.000 toeschouwers. Elders in de stad volgden nog duizenden mensen op grote beeldschermen de wedstrijd.

Die zagen hun landgenoten met trillende knietjes aan de zware klus beginnen. Uruguay zette meteen de toon met intimidaties door te klagen over een te zachte bal. Daarmee werd vanaf het eerste minuut geprobeerd tijd te trekken. Als de bal wel rond ging demonstreerde Uruguay toen het betere positiespel. Steeds werd in de eindfase gezocht naar spits Recoba die ook een grote kans kreeg. De speler van Internazionale ontving halverwege de eerste helft een klap van Popovic die daarvoor een gele kaart incasseerde. Hiddink, die langs de lijn vooral veel rust uitstraalde in de heksenketel, nam geen risico en haalde de centrale verdediger van het veld voor Kewell. Ongetwijfeld was die ingreep ook ingegeven door het feit dat de Aussies ondanks drie verdedigers en vijf middenvelders geen greep kregen op het middenveld.

De terugkeer van Kewell in het elftal zorgde voor een belangrijke impuls. Hij stond bovendien op fortuinlijke wijze aan de basis van het eerste doelpunt. Kewell raakte bij een kans voor het doel van Uruguay de bal volkomen verkeerd, maar die kwam toch bij Bresciano terecht die met een halve sliding hard inschoot. De 85.000 toeschouwers raakten in extase. Het was enigszins tegen de verhouding in, maar Australië liet daarna een groot deel van zijn schroom vallen.

Ondanks de soms harde ingrepen van Uruguay, drukte het team van Hiddink in de tweede helft steeds meer een stempel op de wedstrijd. Waren het in de eerste helft vooral schoten van afstand waarmee Uruguay werd bestookt, na rust kwamen de Australiërs ook tot verzorgd voetbal. De aanval werd vooral gezocht over links, waar Kewell een plaaggeest was voor de Zuid-Amerikanen. Hoogstaand was het niveau van de wedstrijd echter niet.

Recoba ging opvallend genoeg naar de kant bij Uruguay en hij werd vervangen door Zalayeta. Ook hij kon niet het verschil maken voor Uruguay dat pas in de verlenging wat gevaarlijker werd. Toch waren toen de beste kansen voor Australië. Steeds stond doelman Carini de beslissende treffer in de weg. Hoewel er tegenover enkele schoten van het team van Hiddink een goede inzet stond van Morales die maar rakelings naast ging. Uiteindelijk werd de deelneming aan het WK beslist vanaf de penaltystip. Hiddink had zijn reservekeeper Kalac willen inzetten omdat hij een betere strafschopspecialist zou zijn dan de vaste sluitpost Schwarzer, maar zag dat streven gedwarsboomd door een blessure van oud-Feyenoord Emerton. Achteraf maar goed ook.