Ploegachtervolging leidt tot vragen

De ploegachtervolging is een nieuwe schaatsdiscipline bij de komende Winterspelen in Turijn. De samenstelling van het Nederlandse mannenteam is nog allesbehalve een uitgemaakte zaak.

Op het erepodium van de ploegachtervolging kreeg het winnende team van Canada afgelopen weekeinde gezelschap van twee Nederlandse schaatstrio's. Het nationale B-team met de breedlachende Rintje Ritsma, Jochem Uytdehaage en Remco Olde Heuvel mocht bij de wereldbekerwedstrijden in Calgary de zilveren medaille in ontvangst nemen. De A-ploeg met de beteuterd kijkende Mark Tuitert, Carl Verheijen en Erben Wennemars won de bronzen plak.

De ironie wilde dat het goed ingereden A-team volgens het scorebord iets sneller was geweest dan de bijeengeraapte B-ploeg. De officieuze eindtijden werden later gecorrigeerd in het voordeel van Ritsma en de zijnen. `De Beer van Lemmer' zag er de humor wel van in. ,,We hebben een keer samen getraind en dan zijn we meteen sneller. Ik moet nog zien welk team naar Turijn gaat'', grijnsde de schaatsveteraan.

De ploegachtervolging in de Olympic Oval was een momentopname, en géén selectiewedstrijd voor de Winterspelen, over drie maanden in Turijn. Toch was het opvallend dat het trio Tuitert-Verheijen-Wennemars, vorig seizoen in Inzell goed voor de wereldtitel op dit onderdeel, niet kon winnen van een drietal nauwelijks op elkaar ingespeelde landgenoten. Het A-team kon als verzachtende omstandigheden aanvoeren dat Tuitert na zijn val op de 1.500 meter met nieuwe buizen reed en Wennemars een loodzware `schaatsmijl' in de benen had. ,,En je bent zo sterk als je zwakste schakel'', wist de laatste.

De 35-jarige Ritsma reed schijnbaar moeiteloos mee in het kielzog van Uytdehaage en Olde Heuvel. De beste allrounder aller tijden moest, rijdend in laatste positie, zelfs een paar keer de benen stil houden. ,,Achterin hoef je bijna niets te doen'', verklaarde de Fries het gemak waarmee hij de nieuwe schaatsdiscipline onder de knie kreeg. ,,In de bochten was het wel lastig, maar na een paar keer samen trainen moet dat ook geen probleem zijn.''

Grote afwezige in het Nederlandse kamp was Sven Kramer, die door een voorhoofdsholteontsteking verzwakt was en daarom alleen het individuele programma reed. De 19-jarige alleskunner lijkt op papier de sterkste schaatser voor de ploegachtervolging, maar wil met het oog op `Turijn' zijn eigen plan trekken.

Kramer lijkt, net als zijn meeste landgenoten, nog niet erg doordrongen van het sportieve belang van de aflossingsploeg. Gezien de toegenomen buitenlandse concurrentie op de individuele nummers biedt dit onderdeel voor Nederland – kwantitatief nog steeds het sterkste schaatsland ter wereld – misschien wel de grootste kans op olympisch goud. Al mag de kracht van Team USA, met de beoogde kopmannen Chad Hedrick en Shani Davis, niet onderschat worden. De laatste leeft in onmin met de Amerikaanse bond en heeft nog geen uitnodiging ontvangen. Davis zei vorige week zelfs te twijfelen aan het nut van de ploegachtervolging.

Aan Ab Krook, technisch coördinator van de KNSB, de ondankbare taak rond de jaarwisseling het Nederlandse Dream Team samen te stellen. Veel hangt af van het olympisch kwalificatietoernooi (voor de individuele nummers), dat eind december in Heerenveen wordt verreden. Nederland mag maximaal tien rijders en tien rijdsters afvaardigen naar de Spelen. Ofwel: hoe meer mannen zich op de verschillende afstanden weten te plaatsen, hoe minder keuze Krook heeft. Hij moet zeven schaatsers (vijf basisrijders en twee reserves) aanwijzen voor de ploegachtervolging.

De oud-bondscoach is dit weekeinde niet gaan twijfelen aan de kwaliteiten van het A-team. ,,Ze bewijzen al een jaar dat ze tot de wereldtop behoren'', zei Krook. ,,Daar doet deze uitslag niets aan af. Ze zijn goed op elkaar ingespeeld en vullen elkaar prachtig aan. Tuitert is de allrounder, Wennemars heeft een hoge basissnelheid en Verheijen het noodzakelijke duurvermogen. Ik heb foto's van hen gezien, die zijn te mooi om waar te zijn: een geoliede machine!''

Krook noemde als mogelijke aanvullingen op de bestaande A-formatie de namen van Uytdehaage en Olde Heuvel. ,,Zij zouden er gezien hun manier van rijden goed inpassen''. De technisch coördinator was minder zeker van Ritsma en Kramer als eventuele versterkingen.

Een bijkomend probleem voor zijn selectiekeuze vormen de verschillende voorbereidingen op de Spelen. De sponsorteams TVM, Telfort, Sitel.nl en Postcode Loterij gaan in januari op diverse locaties in Europa op trainingskamp. In dezelfde maand staan de EK allround in Hamar en de WK sprint in Heerenveen op het programma. Tijd en gelegenheid om samen te trainen voor de ploegachtervolging is er dus niet of nauwelijks.

Krook ontkent dat veel oefening vereist is. ,,Schaatsen is geen wielrennen. Te veel trainen kan juist belastend werken. En onze jongens zijn heel sportintelligent, die weten elkaar op het ijs heus wel te vinden.''