Beurs gelooft in nieuw avontuur met Jan Bennink

Voedingsbedrijf Numico steekt zich weer fors in de schulden voor de overname van het Aziatische Dumex. Experts zijn niet bang voor een nieuwe mislukking.

Topman Jan Bennink had afgelopen weekend weinig geslapen. Hij zag er gisteren moe uit, maar blij. ,,Onze baby is drie minuten over acht geboren'', zei Bennink. ,,Hij is 1,2 miljard euro groot en zijn lengte is van hier tot China.''

Net als alle vaders was de bestuursvoorzitter van voedingsbedrijf Numico alleen lovend over zijn kindje – zijn acquisitie van de babyvoedingstak van het Deense EAC. Numico koopt daarmee het merk Dumex, dat babymelkpoeder produceert in Zuidoost-Azië, vooral China, Maleisië en Thailand. Beleggers schrokken aanvankelijk van de onverwachte en grote baby. De koers van het aandeel Numico daalde gisteren 5,7 procent.

Beleggers moesten denken aan de onbesuisde bedrijfsovernames van Benninks voorganger Hans van der Wielen. Hij kocht in 1999 en 2000 voor 4,3 miljard euro de Amerikaanse vitaminebedrijven Rexall Sundown en GNC. Van der Wielen dacht dat de sterke vraag naar vitamineproducten nog vele jaren zou aanhouden.

Het waren miskopen. De acquisities waren te groot in verhouding met de rest van Numico. De Amerikaanse bedrijven trokken veel aandacht weg van de twee andere divisies: babyvoeding (Nutricia, Nutrilon, Bambix) en gespecialiseerde ziekenhuisvoeding. Van der Wielen dacht bovendien de vitaminebusiness te kunnen leiden vanuit het hoofdkantoor in Zoetermeer.

,,Je kunt Dumex daar niet mee vergelijken'', zei Bennink gisteren. ,,Wij stappen in een markt die we goed kennen, namelijk babyvoeding. En we kennen de regio Azië goed. Van der Wielen kende Amerika niet. Vitaminen kende hij alleen van eigen gebruik'', oordeelde Bennink over zijn voorganger.

Van der Wielen bracht Numico aan de rand van de afgrond. De winst van GNC en Rexall Sundown nam kwartaal na kwartaal af door een inzakkende markt voor vitamines en slecht management in de VS. De prestaties van de andere onderdelen van Numico leden daar onder. In maart 2002 vertrok Van der Wielen.

Opvolger Bennink verkocht binnen een jaar de vitaminebedrijven met verlies. Van de 4,3 miljard euro kreeg Bennink 1 miljard euro terug. In de tussentijd reorganiseerde hij de top van Numico zoals zelden in Nederland is vertoond: hij verving de raad van bestuur, driekwart van de subtop daaronder en zette de afdeling research en ontwikkeling op zijn kop. Hij vond dat er veel werd onderzocht en dat daar weinig uitkwam: 80 procent van de projecten werd stopgezet.

Daarna stootte Bennink alles af wat klein was of weinig winst opleverde. Sinds twee jaar is de ondertitel van Numico in alle presentaties: high growth, high margin. Afgelopen zomer zei hij dat Numico nu het voedingsbedrijf is met de hoogste winstmarge ter wereld: op babyvoeding zit een nettowinstmarge van 18 procent, voor ziekenhuisvoeding is dat 28 procent. Met de groei zit het ook goed. Afgelopen week maakte het bedrijf bekend dat in het derde kwartaal het bedrijfsresultaat 26 procent steeg en de nettowinst 32 procent.

Het bedrijf verhoogde daarom voor de tweede keer dit jaar de omzetprognose. Al sinds 2004 heeft het aandeel Numico de hoogste koers-winstverhouding van alle AEX-aandelen. Beleggers geven hiermee aan dat ze erop vertrouwen dat de groei van Numico nog lang niet voorbij is. Onder Bennink zijn zij ook nooit teleurgesteld. Binnen een jaar nadat de ex-bestuurder van het Franse voedingsconcern Danone was aangetreden, begon de koers te klimmen. Van 4,88 euro begin 2003 naar een hoogtepunt van 37,30 euro anderhalve maand geleden.

De koersdaling gisteren van 5,7 procent is een schrikreactie, meent analist Richard Withagen van Delta Lloyd Securities. Hij begrijpt het wel, want het bedrijf steekt zich opnieuw flink in de schulden. De schuldenlast stijgt van 1,1 miljard naar 1,8 miljard euro: net zo groot als de omzet van Numico vorig jaar. Withagen: ,,Onder de huidige leiding ben ik niet bang voor die schuldenlast. Bennink betaalt veel voor Dumex, maar niet te veel.''

Een bedrag van 1,2 miljard euro neertellen voor een bedrijf dat dit jaar rond 350 miljoen euro omzet behaalt en een bedrijfsresultaat van ruwweg 50 miljoen, lijkt duur. Bennink wees gisteren op de groeipotentie van Dumex. Het Deense bedrijf had vergelijkbare problemen als Numico en komt daar nu snel uit. Hij roemde het management van Dumex: ,,Ze reageren dubbel zo snel als wij op marktontwikkelingen en hun fabrieken zijn minstens zo modern als de beste van ons.''

Een andere reden voor Numico om in Azië te stappen, is de hogere groei van bevolking en economie. In Azië worden elk jaar 50 miljoen kinderen geboren, twaalf keer zoveel als in West-Europa. De omzet van babyvoeding bij Numico in West-Europa steeg de afgelopen drie jaar gemiddeld 2,7 procent. Dumex zit in Azië op een groei van 18 procent. Een groei die bovendien accelereert: de omzet van Dumex steeg het laatste kwartaal 36 procent, in China 63 procent.

China groeit volgens adviseur Jos Leijnse van AT Kearney nog lange tijd hard. Hij schat dat de Chinese middenklasse in 2015 bestaat uit 595 miljoen mensen – tegen 68 miljoen in de Verenigde Staten. ,,Deze groep consumenten veroorlooft zich meer nieuwe westerse en luxe producten. Dus ook babymelk. Die melk is hygiënisch en makkelijk. Gemak dient ook in China de mens'', stelt Leijnse.

Deskundigen menen dat Numico door grotere aanwezigheid in Azië gevoeliger wordt voor politieke en valutarisico's, maar dat is volgens hen geen reden negatief te zijn over de acquisitie. Analist Withagen verhoogde zijn koersdoel voor Numico en het aandeel steeg vanochtend weer 4 procent, ook omdat de emissie van nieuwe aandelen met succes is afgesloten. ,,Bennink heeft steeds de goede keuzes gemaakt'', vindt Leijnse. ,,De overname van Dumex is het vervolg daarop.''