Een mentaal onverslaanbare `powerhouse'

De Amerikaan Chad Hedrick reed gisteren bij wereldbekerwedstrijden in Calgary een wereldrecord (6.09,68) op de vijf kilometer. ,,Het was geen perfecte race.''

Chad Hedrick kent de naam van Ard Schenk en heeft de huidige bestuurder ook wel eens de hand geschud. Maar de Amerikaan had gisteren in Calgary geen weet van diens vergrijsde wereldrecord op de vijf kilometer. Bijna 35 jaar geleden reed Schenk in de openlucht van het Duitse Inzell een nieuwe toptijd van 7.09 minuut en nog een beetje. Gisteren was Hedrick op de overdekte baan van Calgary precies een minuut sneller op dezelfde afstand. ,,Really? How interesting! Next question, please.''

Prietpraat over statistieken is niet besteed aan de 28-jarige Texaan, die bekendstaat als een levensgenieter. ,,Chad pakt rustig tien biertjes na een training, maar de volgende dag staat hij er altijd'', zegt zijn Nederlandse coach Bart Schouten. ,,Die jongen is zó sterk, intelligent en mentaal onverslaanbaar. Hij is heel goed coachbaar. Die biertjes moet ik hem niet afnemen. Het stomste wat ik kan doen, is zijn levenswijze te veranderen.''

Hedrick beloofde gisteren na zijn recordrace stevig aan de drank te gaan, om zich vervolgens serieus te gaan voorbereiden op de volgende wereldbekerwedstrijd in zijn thuishaven Salt Lake City. ,,Ik moet daar volgende week nog sneller rijden om het record niet meteen kwijt te raken'', voorspelde hij in Calgary. De Amerikaanse ijshal ligt 400 meter hoger dan de Olympic Oval die het predikaat `recordfabriek' heeft moeten afstaan aan Salt Lake City.

Hedrick is een wonder op ijzers. Hij maakte nog geen vier jaar geleden zijn debuut bij schaatswedstrijden. Hij droeg toen nog een helm en beenbeschermers. Hij werd uitgelachen om zijn uitrusting. Wist hij veel, de talentvolle ijshockeyer én veelvoudige wereldkampioen op rolschaatsen die zich in navolging van zijn vriend en landgenoot Derek Parra met schaatsen ging bezighouden. Onder het mom: `wat die kleine kan, moet ik ook kunnen'. Parra won in 2002 goud en zilver bij de Winterspelen van Salt Lake City. Hij was daarvoor ook rolschaatser, maar minder goed dan de veel sterker gebouwde Hedrick.

Powerhouse rijdt in de eerste plaats voor zichzelf en over drie maanden bij de Spelen in Turijn ook een beetje voor volk en vaderland. En daarna keert hij – mits verzekerd van minimaal één gouden medaille – de schaatssport zoals beloofd de rug toe. Hij was op skeelers tien jaar de beste van de wereld en heeft in zijn sportcarrière op asfalt een fortuin bij elkaar geschaatst. Voor het geld rijdt hij zich nu niet meer een slag in de rondte, het is de eeuwige roem die hem duidelijk voor ogen staat.

Bij de eerste wereldbekerwedstrijden van dit seizoen zette Hedrick dit weekend een stap in de goede richting. Zaterdag werd hij achter zijn landgenoot Shani Davis nog tweede op de 1.500 meter. Hij reed naar eigen zeggen een beroerde race, maar was ook toen al sneller dan de Noren en de Nederlanders. Het verschil met Davis, die net boven zijn eigen wereldrecord bleef, was op deze afstand ongeveer even groot als voorgaande jaren. Davis reed 1.43,52 minuut, Hedrick 1.44,24.

Gisteren was hij zijn Noorse en Nederlandse concurrenten op zijn favoriete afstand wederom te vlug af. Hij reed elk rondje onder de dertig seconden en was twee tellen sneller dan de later gestarte Carl Verheijen, die net als de eerder gestarte Eskil Ervik (heel even recordhouder) en diens directe tegenstander Bob de Jong onder het oude wereldrecord van de gisteren niet gestarte Jochem Uytdehaage bleef. De regerend olympisch kampioen had zich niet weten te plaatsen voor de vijf kilometer.

De Olympic Oval was het strijdtoneel van een spannende én hoogstaande wedstrijd, waarin alle toprijders hun persoonlijk record ruimschoots verbeterden. Zo had de zieke Sven Kramer eigenlijk geen reden tot ontevredenheid over zijn vijfde plaats; hij was negen seconden sneller dan ooit tevoren. De 19-jarige Fries had er toch behoorlijk de smoor in; hij is een zelfde winnaarstype als de man die op deze afstand zo moeilijk te verslaan is.

Hedrick verbeterde zijn persoonlijk record met bijna tien seconden. De perfectionist was desondanks niet echt tevreden over zijn vlakke race, die hij ook volgens coach Schouten te langzaam was begonnen. ,,Hij moet sneller leren openen en door zijn enorme basissnelheid kan hij vervolgens het gewenste tempo volhouden. Hij is veel beter in vorm dan vorig jaar om deze tijd. Hij heeft geleerd van zijn fouten en onderschat niemand meer. De verschillen zijn zo klein; hij kan zich weinig slordigheden veroorloven.''

Hedrick verspeelde vorig seizoen zijn wereldtitel allround aan Davis, die in Moskou profiteerde van een betere voorbereiding. Volgens Schouten kan zijn pupil ook in technisch opzicht nog progressie boeken. ,,Ik probeer zijn typische stijl met de double push (van het skeeleren, red.) niet te veel bij te schaven. Dat is zijn handelsmerk en vorig jaar was hij die even kwijt. Nu zie ik hem weer ontspannen rijden op het rechte eind'', zei Schouten na afloop.

De hoofdpersoon van dit verhaal zat op dat moment al lang in de kroeg, met toestemming van zijn coach. Schouten: ,,Hij is na een avond drinken een keer te laat gekomen op de training en dat heeft hij geweten ook. Ik werk alleen met topsporters. En neem nu van mij maar aan dat niemand serieuzer met zijn vak bezig is dan Chad.''