Met cowboys en piraten de wereld rond

Vanuit Spanje begint morgen de negende editie van de Volvo Ocean Race. Op het laatste moment diende zich een zevende boot aan. Alleen de mast moet er nog worden opgezet.

Eén dag voor de start liggen zes glanzende wedstrijdjachten gepakt, getuigd en bestickerd aan de kade van het West-Spaanse havenplaatsje Sanxenxo. Klaar voor vertrek voor de langste oceaanwedstrijd ter wereld, de negende editie van de Volvo Ocean Race. Boot nummer zeven hangt groezelig en ontmanteld aan een kraan op de kade: geen mast, geen zeilen, geen reling. Tot op het laatste moment wordt er aan de boot gesleuteld om het schip alsnog door de keuring te krijgen en morgen aan de start te laten verschijnen. Het project Premier Challenge van de Australiër Grant Wharington was reeds afgeschreven wegens gebrek aan sponsoring, tot zich vorige week opeens een potentiële sponsor meldde. Dat was dezelfde Nederlandse sponsor die acht jaar geleden het project van BrunelSunergy rond de wereld stuurde.

Het lijkt de Nederlanders op de valreep te gaan lukken. Vanochtend werd bekendgemaakt dat de boot onder de nieuwe naam Sunergy and friends tot aan Melbourne (twee etappes) van deelname is verzekerd. ,,Het is 99 procent zeker dat we starten'', luidt de officiële mededeling. Met een ander Nederlands bedrijf wordt nog onderhandeld over het vervolg van de race. In Kaapstad, waar de vloot over ruim twee weken na de eerste van negen etappes finisht, hoopt men die naam bekend te maken.

Sommigen bekijken het project van de Nederlandse cowboys meewarig, anderen bezien het met interesse. ,,Dat zevende schip in de vaart brengen is geen gek idee'', reageert schipper Bouwe Bekking van het Spaanse Movistar laconiek. ,,Je kunt niets verkeerds doen, want van een underdog wordt niets verwacht. Bovendien is zo'n boot sponsoren een waanzinnig goede investering. Als ik geld had, zou ik het ook doen. Je krijgt het er dubbel en dwars voor terug.''

Bekking zegt het met het nodige zelfvertrouwen. Hij weet waarover hij praat als drijvende kracht achter de Spaanse campagne. ,,Wij hebben een budget van vijftien miljoen euro en dat is alleen voor de boten. In termen van publiciteit hebben we dat al drie keer terugverdiend. En we moeten nog weg.'' Bekking grijnst. Hij heeft zijn zaken goed voor elkaar.

De teams van ABN Amro hebben het ook voor elkaar. Zij hebben niet één, maar twee gloednieuwe boten aan de kade liggen. Op One zeilt morgen een dikbetaald sterrenteam onder leiding van de Nieuw-Zeelander Mike Sanderson uit. Op Two vaart onder leiding van de Franse solozeiler Sebastien Josse een internationaal jonge honden-team mee. Allen zijn jonger dan dertig jaar.

De ABN-campagne kost meer dan twintig miljoen euro. De eerste boot lag eerder in het water dan die van Movistar. Maar Bekking vreest hen niet. ,,Ze hebben strubbels gehad. Het is lang stil rondom hun campagne geweest. Ze hebben een extreem ontwerp. Wij hebben als enige team als training het ruigste stuk van de route gevaren, van Australië naar Zuid-Amerika. Wij hebben de risico's beter gespreid, maar verder kun je er niets over zeggen.''

Ontspannen zit de Nederlandse profzeiler in de kantine van de jachtclub van Sanxenxo. Zijn team is klaar voor vertrek – allang. Bekking (42), die een groot gedeelte van het jaar zijn geld verdient in het Spaanse zeilcircuit, onder andere op de boot van de Spaanse koning, tekende al in een vroeg stadium bij de Spaanse campagne. Na de Volvo Ocean Race (voorheen Whitbread) reeds viermaal als bemanningslid te hebben gevaren is hij nu de baas. ,,Ik wilde per se schipper zijn. Dan kun je zo'n project naar je hand zetten op de manier die je wilt.''

Bekking heeft maar één motivatie om zaterdag voor de vijfde maal in deze wedstrijd te starten, die sinds 1973 iedere vier jaar in etappes rond de wereld gaat en op ieder continent langdurige stops houdt. De Nederlander voer in eerdere edities op de Philips Innovator, de Winston, de Merit Cup (1 etappe) en de Amer Sport One. ,,Ik wil winnen. Als dat deze keer weer niet lukt, dan is het wellicht tijd dat ik iets anders ga doen. En anders ook.''

Trimmer Dirk de Ridder (32) won de wedstrijd reeds vier jaar geleden aan boord van de Duitse boot Illbruck. Toch staat hij in Sanxenxo het grootzeil op te binden aan boord van The Black Pearl, de boot die door het Amerikaanse amusementsbedrijf Disney wordt gesponsord om het vervolg te promoten op de kaskraker Pirates of the Caribbean. Een grote piratenkop siert het zeil. De Ridder verheugt zich om met een boot van 23 meter en negen andere bemanningsleden over de oceanen te racen. Het is zijn derde deelname, maar ervaring op deze boot heeft hij nauwelijks. Ook het Piraten-team is heel laat samengesteld. De `VO70' is een nieuw type boot, speciaal voor deze editie in het leven geroepen. Het zijn brede boten met enorme zeiloppervlaktes en onverwachte snelheden. De verwachte aankomsttijden in de etappes zijn met het oog daarop zelfs onlangs aangepast door de organisatie. Ondanks de hoge snelheden mogen er maximaal maar tien bemanningsleden mee. Geen probleem, reageert De Ridder onverstoorbaar. ,,Solozeilers doen het in hun uppie en die gaan ook heel hard op grote boten.''