Kaarten en lekker geld verdienen

Poker is in opkomst in Nederland. Wie niet terugschrikt voor een eenzaam leven, kan met het kaartspel een aardige boterham verdienen. De winnaar van een groot toernooi in Amsterdam bijvoorbeeld gaat met 528.000 euro naar huis.

Steven Wong (32) uit Hoofddorp heeft twee paar, azen en negens, en zet in. Een Fin aan zijn pokertafel is al een tijdje agressief aan het bluffen en gooit plotseling al zijn fiches in het midden. Wong gelooft niet dat de Fin betere kaarten heeft en gooit ook zijn chips in de pot. De Fin heeft `three of a kind' (drie kaarten van dezelfde kleur) en wint. Wong houdt zo weinig over dat hij al vrij snel min of meer alles of niets moet spelen. Uitschakeling uit het toernooi is het gevolg. ,,Die Scandinaviërs spelen altijd heel agressief. Ik dacht met deze hand te winnen.''

Wong speelde mee met het zogeheten hoofdtoernooi, dat gisteren van start ging en waarbij 270 spelers een gooi doen naar de hoofdprijs van 528.000 euro. Daarnaast houden de beste achttien spelers er ook een aardig centje aan over.

Deze prijzen zijn betaald uit het inschrijfgeld van de deelnemers, vijfduizend euro per speler. Hiervoor krijgen ze tienduizend punten aan fiches. Niet iedereen heeft echter het volledige bedrag in moeten leggen. Een aantal spelers heeft een plaats gewonnen door het spelen van kwalificatietoernooien. Wong is één van hen. Voor deelname aan het toernooi, moest hij driehonderd euro neertellen. Begin november won hij een `seat' via een satelliettoernooi.

Het `main event' wordt gespeeld volgens spelvariant Texas Hold'em No Limit. Texas Hold'em wil zeggen dat iedere speler twee kaarten krijgt. Na verschillende biedronden komen er uiteindelijk vijf kaarten in het midden. De hoogste combinatie uit vijf van deze zeven kaarten telt. `No limit' wil zeggen dat iedere speler elk moment zijn hele voorraad fiches kan inzetten. Ben je al je fiches kwijt, dan lig je uit het toernooi. Zo wordt doorgespeeld tot er één winnaar is.

De deelnemers verdienen stuk voor stuk een aardige boterham met het spelen van poker. Hun leven lijkt een droom; overal ter wereld een beetje kaarten en zo veel geld verdienen. Vooral Las Vegas wordt volgens Wong als walhalla voor goede spelers gezien. ,,Daar heb je tafels waar je handjes speelt met een pot van honderdduizenden dollars.'' Toch heeft het professionele pokerleven een duidelijke keerzijde. ,,Veel pokerspelers zijn eenzaam. Hun hele leven draait om poker. Ze zijn nooit thuis, hebben geen gezin en geld heeft geen betekenis meer voor ze. Dan heb je eigenlijk geen leven.''

Die eenzaamheid ten spijt, is poker in Nederland in opkomst. Wong: ,,Vooral sinds het online poker is geïntroduceerd, is het aantal spelers hier geëxplodeerd. Op internet valt het meest te verdienen. Bij toernooien als deze is het prijzengeld natuurlijk leuk, maar ik speel hier vooral voor de eer.''

Wong heeft het pokeren geleerd van zijn neef Steven Liu, die dit `main event' van de Master Classics of Poker (MCOP) al tweemaal op zijn naam wist te schrijven. ,,Ik vond dat wel interessant en ben vijf maanden bij hem gaan wonen. Toen heeft hij me alle kneepjes van het vak geleerd.'' De lessen van zijn neef hebben vrucht afgeworpen. Wong speelt al bijna vier jaar toernooien over de hele wereld. Zaterdag doet hij mee met een toernooi in Foxwoods (VS). Ook speelt hij veel online. Zo heeft hij drie weken lang de ranglijst van pokersite Pokerstars – de grootste ter wereld – aangevoerd. Daarvoor moet een speler een week lang de meeste toernooien winnen.

Hoeveel Wong aan prijzengeld heeft gewonnen wil hij niet kwijt; net als veel andere professionele pokerspelers vreest hij de belastingdienst. ,,Het geld dat wij verdienen is allemaal zwart.'' De spelers betalen geen enkele vorm van inkomsten- of kansspelbelasting. ,,We gebruiken vooral internetrekeningen en accounts bij diverse pokersites.'' Wong denkt dat er zo'n vijftig Nederlanders zijn die goed kunnen leven van het spelen van poker. ,,En dan heb ik het over spelers die, na aftrek van onkosten, maandelijks minimaal vijfduizend euro overhouden.'' Veel van de onkosten gaan naar het inschrijfgeld, de reizen en hotels.

De deelnemers aan dit toernooi van de MCOP zijn vooral mannen van allerlei nationaliteiten rond de 35 jaar. Het aantal vrouwen is op één hand te tellen. Het clichématige beeld van zonnebrillen en petten heeft plaatsgemaakt voor een moderne trend: de i-pod. Zeker de helft van alle spelers zit met een koptelefoon op de oren, bedoeld voor optimale concentratie.

De finale van het hoofdtoernooi in Amsterdam wordt vrijdag gespeeld. Dan is het deelnemersveld verkleind tot zo'n negen spelers die aan de finaletafel mogen zitten. In dit geval: echte topsporters, want de nummer negen wint alsnog zo'n veertigduizend euro. Belastingvrij.