Ex-geliefden voor rechter om thuistap

Heineken en Philips ruzieden gisteren voor de rechter over hun thuistaps. ,,Dit proces is een desperate actie om een monopolie te krijgen op de thuistap.''

Het heeft iets weg van een echtscheiding. De ex-geliefden Heineken en Philips hadden een droom: thuis net zulk lekker bier tappen als in de kroeg, met een thuistap. In 1996 begonnen de twee bedrijven met de ontwikkeling en na een impasse probeerden ze het in 2002 nog een keer. Zonder succes. En daar komt ruzie van, vooral als er nieuwe partners in beeld komen.

,,Heineken schuwt concurrentie niet, maar dan wél op eigen kracht'', zo vatte Heineken-advocaat J. Hustinx het conflict samen. Philips zou de thuistap die Heineken met Krupps ontwikkelde ,,ongegeneerd'' hebben gekopieerd, en daarvoor bovendien beschermde kennis hebben gebruikt uit de verbroken samenwerking tussen Heineken en Philips. Maar volgens Philips-advocaat W. Hoyng is de kern van de zaak dat Heineken jaloers is op het succes van de tap die Philips voor de Belgische brouwer InBev (het vroegere Interbrew) produceert. ,,Die lelijke ijsemmer van Heineken past niet onder de keukenkastjes.'' Naast de InBev-bieren Dommelsch, Hertog Jan en Jupiler kunnen ook Grolsch en Bavaria op de Philips-tap. ,,Dit proces is een desperate actie om een monopolie te krijgen op de thuistap, die uitsluitend kan worden gebruikt voor Heineken-bieren.''

Het had voor de hand gelegen dat Philips en Heineken zouden samenwerken bij de ontwikkeling van de biertap. Philips heeft al jaren veel succes met de Senseo-koffiezetter, die het samen met Douwe Egbert op de markt bracht. Philips deelt mee in de opbrengst van de verkoop van koffiepads. De verkoopprijs van het apparaat zelf kan daardoor laag gehouden worden, wat helpt bij het verwerven van marktaandeel. Dat is ook de reden dat de samenwerking met Heineken mislukte, zei Hoyng. ,,Wij moesten goedkoop een apparaat leveren, maar mochten op geen enkele manier meedelen in de opbrengst van de verkoop van het bier.''

Philips ging na het stuklopen van de samenwerking niet zelf op zoek naar een nieuwe partner. InBev, dat al langer bezig was met een thuistap, benaderde Philips. De ex-partners kwamen beide vorig jaar met een thuistap op de markt, maar in verschillende landen. Heineken introduceerde de Beertender in Nederland en verkocht binnen een jaar bijna 1,4 miljoen vaatjes. De Perfect Draft van Philips en InBev werd in België gelanceerd en kwam pas oktober dit jaar in Nederland op de markt.

Het is niet gebruikelijk dat multinationals op deze manier tegenover elkaar voor de rechter staan. Heineken zei zich onwennig te voelen in de rechtszaal (,,Heineken lost problemen liever zelf op'') maar gedwongen te zijn omdat Philips niet tot overleg bereid was. Onzin, vond de advocaat van Philips, die Heinekens opstelling ,,onfatsoenlijk'' noemde.

Heineken zou hebben gewacht met het aankondigen van het proces tot precies het moment van de introductie van de Philips-tap in Nederland. ,,Om maximale schade aan te richten'', verklaarde Hoyng. ,,Afnemers kopen geen thuistap als ze bang zijn dat ze er geen vaatjes meer voor kunnen kopen.'' Philips moest bovendien via de media horen dat het voor het gerecht gedaagd was. ,,Heineken liet de dagvaardiging om acht uur 's avonds betekenen, toen ze wist dat er niemand meer zou zijn.''

Het conflict tussen de bedrijven is commercieel, maar de zitting in zaal H1 van de Haagse rechtbank was vooral technisch, met een stuk of zes thuistaps en rondslingerende onderdelen als decor. Heineken moet de rechter (,,Ik drink thuis bier uit blik, Heineken én Dommelsch'') ervan overtuigen dat Philips inbreuk maakt op de patenten die Heineken heeft op de innovatieve onderdelen van zijn Beertender en dat de Philips-tap daarom van de markt gehaald moet worden. Op zijn beurt moet Philips aannemelijk maken dat de patenten van Heineken nietig zijn omdat die innovaties al lang bekend waren. Bovendien is de Philips-tap op cruciale onderdelen anders dan de Beertender, zegt Philips. Er is volgens Philips geen sprake van inbreuk, ook al zouden de octrooien geldig zijn. Maandag wordt het proces voortgezet.