Claim hbo-fraude afgewezen

De Christelijke Hogeschool Nederland (CHN) in Leeuwarden hoeft geen 830.000 euro terug te betalen aan het ministerie van Onderwijs, Cultuur en Wetenschap (OCW). De claim van staatssecretaris Rutte (Onderwijs, VVD) is afgewezen door de bestuursrechter in Leeuwarden. Het is de eerste rechterlijke uitspraak in de zogenoemde hbo-fraude. OCW overweegt in beroep te gaan bij de Raad van State.

De claim van Rutte vloeide voort uit het eindrapport van de commissie-Schutte, dat in mei dit jaar verscheen. Volgens Schutte kregen hogescholen onterecht in totaal 96 miljoen euro aan subsidies.

Volgens OCW ontving de CHN ten onrechte rijkssubsidie voor buitenlandse studenten die niet of nauwelijks in Leeuwarden studeerden. In de jaren 2000-2003 vroeg de hogeschool subsidie voor studenten van de Plekhanov Academie in Moskou en de Akademi Pariwisata Trisakti in Jakarta. In beide gevallen ging het om samenwerking in het hoger hotelonderwijs. De samenwerking was zodanig dat het gerechtvaardigd was om de studenten door OCW te laten bekostigen, aldus de rechter.

Volgens Bert Vroon, voorzitter van het college van bestuur van de CHN, had OCW een scheiding moeten aanbrengen tussen werkelijke fraudegevallen en interpretatieverschillen van regels. ,,In plaats daarvan hebben ze alles op één hoop gegooid, en de hogescholen alle schuld in de schoenen geschoven. Terwijl het ministerie zelf ook schuld draagt door onduidelijke regels.'' Vroon schat dat de totale kosten aan onderzoek en verdediging in de hbo-fraude zijn hogeschool bijna twee miljoen euro heeft gekost.

De uitspraak in Leeuwarden kan gevolgen hebben voor andere rechtszaken tegen OCW. Uit een brief van Rutte aan de Tweede Kamer blijkt dat het ministerie bij 57 van de in totaal 152 onderzochte instellingen geld wil terugvorderen, voor 131 gevallen. Zestien zaken zijn onder de rechter.