Zeventien arrestaties om terreur in Australië

De Australische politie zegt met de arrestatie van zeventien personen vanmorgen in Sydney en Melbourne een terroristische aanslag, ,,die zeker catastrofaal zou zijn'', te hebben voorkomen. ,,We hebben het laatste stadium verstoord van een grootschalige terroristische aanval, hier in Australië'', aldus commissaris Ken Moroney van de deelstaat New South Wales.

Vorige week maakte premier Howard bekend dat inlichtingendiensten informatie hadden ontvangen over een op handen zijnde aanslag. Gisteren werd duidelijk dat het om aanwijzingen ging dat ,,een groep voorbereidingen trof om chemicaliën en andere materialen waarmee explosieven gemaakt kunnen worden in te slaan'', aldus premier Iemma van de deelstaat.

De arrestaties zijn verricht bij invallen in 23 huizen door ruim 500 agenten, voorzien van helikopters, en volgden op een onderzoek van zestien maanden. De politie schoot een van hen in de schouder toen hij het vuur op de agenten opende. Onder de arrestanten is de radicaal-islamitische geestelijke Abdul Nacer Benbrika, beter bekend als Abu Bakr, die de leider van de groep zou zijn.

De negen arrestanten in Melbourne is lidmaatschap van een terroristische organisatie ten laste gelegd. Volgens de openbaar aanklager stonden zij in contact met de groep in Sydney, die beschikte over het soort chemicaliën dat is gebruikt bij de aanslagen op de Londense metro in juli. ,,Elk van de leden is toegewijd aan de gewelddadige jihad'', zei hij. Ook zei hij dat alle leden een terreurtraining hebben gehad in een kamp ten noorden van Melbourne.

Volgens de politie had de groep geen specifiek doelwit. Hun arrestatie is mogelijk door aanpassing van de terreurwetgeving vorige week, waardoor verdachten opgepakt kunnen worden zonder dat zij een specifieke terroristische daad beramen.