Winnaar Roberto Heras in Vuelta betrapt op epo

De Spaanse wielrenner Roberto Heras (31) wordt verdacht van het gebruik van doping. De winnaar van de Ronde van Spanje werd in de laatste editie positief bevonden bij de dopingcontrole na afloop van de twintigste etappe, een tijdrit van Guadalajara naar Alcala de Henares.

In de urine van Heras werd het eiwithormoon erytropo√ętine (epo) aangetroffen. Mocht de uitslag van de contra-expertise ook positief zijn, dan wordt Heras voor twee jaar geschorst en gaat de eindzege van de Vuelta naar de Rus Denis Mentsjov van Rabobank.

Het verboden eiwithormoon epo zorgt voor een snellere aanmaak van rode bloedlichaampjes. Hierdoor kan een sporter meer zuurstof opnemen, wat de prestaties bevordert. Een hoogtestage heeft hetzelfde effect; in beide gevallen stijgt de hematocrietwaarde.

Liberty Seguros, de ploeg van Heras, was 27 oktober jongstleden al door de internationale wielerunie UCI ingelicht over de de uitslag van de dopingtest. Aanvankelijk had de teamleiding het bericht willen stilhouden tot het resultaat van de contra-expertise bekend zou zijn. Maar toen het nieuws uitlekte, kwam zij gisteren met een verklaring. ,,We strijden voor een schone wielersport, maar Heras houdt de kans zijn onschuld te bewijzen. We hebben er vertrouwen in dat hem dat lukt'', aldus de ploegleiding.

Liberty Seguros heeft Heras, die de Ronde van Spanje vier keer heeft gewonnen, op non-actief gesteld in afwachting van het resultaat van de B-test, die eind deze maand wordt verwacht. Mocht de tweede test de uitslag van de eerste bevestigen, dan wordt Heras door zijn ploeg ontslagen, zoals contractueel is vastgelegd.

De renner, die een aantal jaren in de ploeg van zesvoudig Tourwinnaar Lance Armstrong heeft gereden en geldt als een van de beste klimmers, reageerde verrast op het nieuws. Tegenover de Spaanse krant El Pais verklaarde hij: ,,Ik ben er van overtuigd dat er sprake is van een misverstand, want ik heb nooit doping gebruikt.''

In het geval Heras de eindzege wordt ontnomen, heeft Rabobank voor het eerst in de geschiedenis een renner binnen de gelederen die een grote ronde heeft gewonnen. Maar de manier waarop Mentsjov eventueel tot winnaar wordt uigeroepen, bevalt manager Theo de Rooij allerminst. Tegenover het persbureau ANP zei hij: ,,Wij hebben er niets aan. Als Heras nogmaals positief blijkt, krijgt Mentsjov een overwinning voor de geschiedenisboekjes. Er veranderen wat cijfers en tabellen, maar verder levert het niks op.''

Er zou zeker geen feeststemming bij de ploeg ontstaan, benadrukt De Rooij. ,,We zouden slechts de zure nasmaak hebben dat Mentsjov onder normale omstandigheden de Vuelta zou hebben gewonnen. Maar wat mij betreft is Heras bij de contra-expertise negatief, dan is de discussie gesloten. Het is slecht voor de wielersport als zo'n groot renner positief blijkt te zijn.''

Heras werd ooit genoemd als kandidaat voor de Tourzege. Maar nadat hij in 2003 besloot zijn contract bij de ploeg van Armstrong af te kopen en een poging te wagen de Tour te winnen, presteerde hij twee jaar achtereen in Frankrijk ver beneden de maat. Zowel in 2004 als 2005 haalde Heras niet de finish in Parijs.

Zijn prestaties in de Ronde van Spanje stonden in schril contrast met zijn optreden in de Ronde van Frankrijk. Nadat hij in 2000 had gewonnen volgden in 2003, 2004 en 2005 drie zeges op rij. Opvallend was dat Heras zich vooral had verbeterd in de tijdritten, een onderdeel waarop hij doorgaans zwak presteerde.