KPN lastig te kopen

Voor een bedrijf dat ooit werd afgeschreven als mankepoot heeft KPN aangetoond een opmerkelijke versnelling in huis te hebben. De aandelenkoers is in vier maanden tijd met 25 procent gestegen, waardoor de prestatie van de sector als geheel ruimschoots werd overtroffen. Het Nederlandse telecomconcern wordt nu verhandeld tegen een bescheiden premie ten opzichte van zijn Europese branchegenoten.

Voor een deel komt dat doordat KPN doortastender is gaan optreden. Bij de presentatie van de jongste cijfers werden de verwachtingen opnieuw in opwaartse richting bijgesteld. De winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen moet tenminste 200 miljoen euro hoger uitkomen dan KPN-topman Ad Scheepbouwer aanvankelijk had voorzien. Dat weerspiegelt de successen bij het terugdringen van de kosten - Scheepbouwer heeft op dat gebied zijn doelstelling voor dit jaar al gehaald.

Bovendien maakte KPN een meevaller bekend. Het 'uitrollen' van een op internet gebaseerde infrastructuur maakt duizend telefooncentrales overbodig. Die zijn wellicht zo'n 1 miljard euro waard, wat genoeg zou kunnen zijn om de investeringen in het netwerk van te betalen.

Maar op zichzelf rechtvaardigt dit alles KPN's herwaardering niet. De Nederlandse divisie voor vaste telefonie kampt met geduchte concurrentie en worstelt met de overgang naar internettechnologie. En de mobiele activiteiten kunnen de groeivertraging niet opvangen.

Waarom stijgt de aandelenkoers van KPN dan toch? Omdat beleggers gokken op een bod op het concern. Nu de grotere concurrenten weer op oorlogspad zijn en investeringsmaatschappijen bulken van het geld, vragen beleggers zich af wat het volgende doelwit zal zijn. Het bod van 26 miljard euro op de Britse aanbieder van mobiele telefonie O2 heeft KPN, dat - inclusief schulden - 27 miljard euro waard is, binnen het bereik van bieders met veel contant geld gebracht.

Het probleem is dat de verbetering van de prestaties een transactie in de weg kan staan. Scheepbouwer heeft nu meer onderhandelingsruimte in geval van een bod. Gewapend met KPN's gifpildefensie, waaronder het 'gouden aandeel' in handen van de Nederlandse regering, kan hij het iedere gegadigde behoorlijk lastig maken. Dat zou de reden kunnen zijn dat beleggers betrekkelijk koeltjes reageerden op de verbeterde prestaties van KPN.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.