Hersenen man en vrouw reageren anders op mop

Mannen en vrouwen gebruiken deels verschillende hersendelen als ze grappige cartoons zien, zelfs als ze er even hard om moeten lachen. Dat blijkt uit onderzoek door hersenonderzoekers van Stanford University in Californië dat gisteren gepubliceerd werd in het wetenschappelijke tijdschrift de Proceedings of the National Academy of Sciences.

Dit betekent niet dat vrouwen minder (of meer) gevoel voor humor hebben, alleen dat de verwerking in het brein anders is. Waarom die verwerking anders is, is niet duidelijk. Mogelijk is het ene hersenverschil bedoeld om een ander verschil, dat elders in de hersenen ontstaat, op te heffen, zodat de uitkomst in gedrag gelijk is. Een andere mogelijkheid is dat allerlei subtiele verschillen in het gedrag niet worden opgemerkt in dit onderzoek. In het onderzoek moesten tien mannen en tien vrouwen in de fMRI-scanner van dertig grappige en veertig niet-grappige cartoons aangeven of ze de grap leuk vonden of niet. In dat oordeel werden geen statistische verschillen gevonden.

Het hersendeel dat actief is als een persoon een beloning krijgt die hij of zij niet verwacht (de nucleus accumbens) was bij vrouwen veel actiever bij een grappig plaatje. Bij hen was dan ook de linker prefrontale cortex veel actiever dan bij mannen. Dat hersendeel is vooral betrokken bij taalkundige verwerking en abstracte symboolverwerking. Andere hersendelen die betrokken zijn bij de verwerking van humor reageren wel gelijk bij man en vrouw.

De grotere activatie van de bij taal betrokken linker prefrontale cortex wijst misschien op een sterkere analytische inslag van vrouwen die met humor worden geconfronteerd. De sterkere activatie van de nucleus accumbens betekent dat de persoon een grotere `beloning' krijgt dan ze verwachtte: vrouwen verwachtten misschien niet een echt grappige cartoon in dit onderzoek.

Een van grappige cartoons liet een man op een onbewoond eiland zien. Naast hem zit een marsmannetje dat zegt: `als ik nog lang op dit eiland moet zitten ga ik hallucineren'. Op een van de niet-grappige plaatjes zie je alleen de man die zegt dat-ie bang is te gaan hallucineren. De grappigheid was tevoren geijkt door een panel.