Davenport mag zich nu bewijzen

Acht toptennissters beginnen vandaag in Los Angeles aan de strijd om de wereldtitel. Lindsay Davenport kan bewijzen dat ze terecht nummer één is.

Lindsay Davenport bezet al vrijwel het gehele jaar de eerste plaats van de wereldranglijst. Normaliter zou dat wapenfeit overtuigend genoeg moeten zijn om zich dan ook de beste tennisster van de wereld te mogen noemen. Maar de 29-jarige veterane is eerder de meest constante dan de beste speelster van het profcircuit. Ze stond dit jaar twee keer in de finale van een grandslamtoernooi (Australian Open, Wimbledon) en haalde tweemaal de laatste acht (Roland Garros en US Open), maar een hoofdprijs wist ze niet te veroveren.

De laatste kans op een grote titel dit jaar krijgt de Amerikaanse deze week bij de zogeheten WTA Championships in Los Angeles. Daar begint ze vandaag met zeven anderen aan het gevecht om de officieuze wereldtitel. Davenport vormt samen met Maria Sjarapova, Patty Schnyder en Nadia Petrova de groene groep. Kim Clijsters is de grote favoriete in de zwarte groep, die verder bestaat uit Amélie Mauresmo, Mary Pierce en Jelena Dementjeva. Het `WK' wordt vandaag geopend met een duel tussen Clijsters en Pierce: een herhaling van de eindstrijd van de US Open.

Zo'n anderhalf jaar geleden dacht Davenport er serieus over na om te stoppen met tennis. Door een chronische blessure aan haar rug achtte ze zich niet meer in staat om het beste uit zichzelf te halen. Sindsdien zag Davenport de ene na de andere concurrente om uiteenlopende redenen afhaken. De zusjes Williams, de Belgische topspeelsters Clijsters en Henin, een nieuwe generatie Russinnen en de Françaises Pierce en Mauresmo strijdden wel steeds op de grote podia om de hoofdprijzen, maar vooral fysiek schoten ze één voor één te kort voor de toppositie van de wereldranglijst. Alleen Sjarapova slaagde er dit jaar kortstondig in Davenport van de eerste plaats te verdrijven.

Hoewel Clijsters (22) met negen titels, waaronder de US Open, zonder twijfel de beste speelster van het afgelopen jaar is, staat ze nog altijd 155 punten achter op Davenport. ,,De toppositie is voor mij een motivatie om deze week alles te geven'', stelde de laatste in de aanloop naar het slottoernooi in Los Angeles. Om daar direct in al haar bescheidenheid aan toe te voegen: ,,Als Kim nummer één wordt, dan heeft ze dat verdiend. Ze heeft dit jaar fantastisch gespeeld.''

Daar waar Davenport al sinds de Australian Open in 2000 geen grandslamtoernooi meer wist te winnen, strijdde Clijsters de voorbije jaren tegen het vooroordeel dat ze niet `koel' genoeg zou zijn om in Melbourne, Parijs, Londen of New York te zegevieren. Op de cruciale momenten verkrampte Kimmeke, voor wie een hardnekkige polsblessure vorig jaar een einde dreigde te maken aan haar loopbaan.

Maar de prof uit België keerde sterk terug. Bij de laatste US Open, anderhalve maand geleden in New York, rekende Clijsters op overtuigende wijze af met haar critici. Ze kan de komende dagen haar tot dusver beste jaar bekronen met een derde wereldtitel én de toppositie op de wereldranglijst. De enige die nog boven haar kan eindigen is Davenport. Als de Amerikaanse daarin slaagt, mag ze zich met recht de beste van de wereld noemen.