Feestje van toprenners op Curaçao

Curaçao is vandaag het toneel van de vierde Amstel Curaçao Race. 250 wielrenners, onder wie toppers als Tom Boonen, Paolo Savoldelli en Michael Boogerd, verschijnen aan de start. Ook jong Curaçaos talent rijdt mee. ,,Wij zijn de Tour-winnaars van de toekomst.''

Op het Curaçaose platteland zwoegt een wielrenner op een stuk vals plat. Het is zondagmorgen, negen uur. In de al fel brandende tropenzon schieten auto's op hoge snelheid rakelings langs de Curaçaoënaar. Fornerino Regilio fietst al 23 jaar. Ieder weekend traint hij 140 kilometer.

Regilio is een van 250 wielrenners die zijn aangesloten bij de Curaçaosche Wielerbond (CWB). De bond bestaat een halve eeuw, maar de laatste jaren is het ledenbestand flink gegroeid. Sinds 1999 is het aantal geregistreerde Curaçaose coureurs vervijfvoudigd.

Volgens Aishel Magdalena, een van de beste Curaçaose renners en nummer tien van het Caraïbisch gebied, komt die opleving door de Amstel Curaçao Race. Sinds 2001 geldt de race, die niet telt voor een klassement, voor veel wielrenners als laatste wegwedstrijd van het seizoen. Een feestje voor toprenners. Maar ook voor Curaçaoënaars. Dit jaar staat de inschrijving open voor iedereen boven de 16 jaar.

Magdalena zag in zijn twintig jaar als coureur nooit zóveel belangstelling voor een wielerwedstrijd op het eiland. ,,Bij de eerste Amstel Curaçao Race stond mijn moeder me boven op een heuvel aan te moedigen. Dat had ze echt nog nooit gedaan. Maar de race trekt mensen aan van wie je het niet verwacht. Heel veel jongens zijn daarna gaan fietsen.''

Wielrennen mag op Curaçao aan populariteit winnen, in de internationale wielerwereld is de zwarte renner vooralsnog een ontbrekend fenomeen. Maar dat duurt niet lang meer, denkt Magdalena. Met een ploeg van zeven jongens staat hij op de parkeerplaats van een Curaçaos winkelcentrum. ,,Hier staan de toekomstige Tourwinnaars'', zegt hij stellig. De jonge talenten, allen afkomstig uit de achterstandswijk Montagne, maken zich op voor een van de laatste trainingen voor de Amstel Curaçao Race.

Ryuel Arindell kreeg drie jaar geleden van zijn oom een tweedehands racefiets. Vorige maand werd hij vijfde bij de Caribbean Cycle Championships op Aruba. Zijn vrienden snappen niet waar hij het voor doet. ,,Ze denken dat je met wielrennen niets kan bereiken. Alleen met honkbal of voetbal zou je rijk kunnen worden. Totdat een zwarte renner de Tour wint, dan gaat iedereen het doen'', zegt de 16-jarige.

Maar fietsen is niet voor iedereen weggelegd, weet Ryuel. Iedere zaterdagochtend vroeg opstaan om te trainen, niet veel jongens hebben die discipline. En het is een dure sport. Een fiets met bijbehorende kleding kost op Curaçao al snel 1.200 euro. ,,Veel jongens bij mij uit de buurt willen fietsen'', zegt Ryuel's ploeggenoot Shandrick Elodia (19), ,,maar ze kunnen het niet betalen''.

Volgens voorzitter Henny Bonafacio van de Curaçaosche wielerbond is geld de reden dat zwarte wielrenners internationaal nog niet zijn doorgebroken. ,,In Europa zijn mogelijkheden om van de sport te leven, maar hier moet je werken en fietsen'', zegt Bonafacio in de Vistabike Shop op het industrieterrein Zeelandia.

Samen met de eigenaresse van de zaak, Clothilde Vicente, zet Bonafacio zich in om Curaçaoënaars op de fiets te krijgen. Begin jaren negentig organiseerden ze gezamenlijk de eerste wedstrijden. Toen startten er nog geen twintig renners. Tegenwoordig is er iedere twee weken wel een wedstrijd, inclusief een jaarlijkse `klassiko', waar al snel tweehonderd coureurs aan meedoen.

Toch is Curaçao niet zonder wielerverleden. Tot dertig jaar terug stond er een wielerbaan op het eiland, gebouwd voor de werknemers van de toenmalige Shell raffinaderij. Toen Shell in 1985 vertrok raakte ook de baan in verval. Het afgelopen decennium trokken weer meer Nederlanders naar Curaçao. Nieuwe wielerclubs werden opgericht en het fietsen nam opnieuw een vlucht. Daarbij kwam in 2001 de Amstel Curaçao Race.

Momenteel wint ook de mountainbike terrein op het eiland. Zozeer dat Curaçao door de internationale wielerbond UCI is aangewezen als de eerste locatie voor de wereldbeker mountainbike 2006. Maar dit weekend staat wielrennend Curaçao in het teken van de Amstel Curaçao Race. Even buiten het plattelandsdorp Soto weet Curaçaoënaar Fornerino Regilio nog niet of hij meedoet aan de 73 kilometer lange race. ,,Het is geen lange wedstrijd, maar het tempo ligt wel erg hoog.''