Deutsche Telekom laat O2 schieten

Voor Kai-Uwe Ricke moet de verleiding groot zijn geweest om een bod te wagen op O2. De topman van Deutsche Telekom heeft veel tijd besteed aan plannen voor een overname van de Britse aanbieder van mobiele telefonie. En de overname had Deutsche Telekoms eigen, ondermaats presterende Britse mobiele-telefoniedivisie een steun in de rug kunnen geven. Maar Ricke deed er goed aan zich terug te trekken. Het overtreffen van het bod van 26 miljard euro van het Spaanse Telefónica zou een groot risico van waardevernietiging hebben opgeleverd.

Ricke's probleem was dat een overname de mededingingsautoriteiten in het geweer zou hebben gebracht. Deutsche Telekom zou waarschijnlijk de Duitse divisie van O2 hebben moeten verkopen en Britse goedkeuring van de transactie zou een grondig onderzoek hebben gevergd. Om deze risico's te compenseren, wilden beleggers 25 procent per aandeel méér dan Telefónica bood.

Dat was te duur. Zelfs als Deutsche Telekom O2's Duitse divisie voor 5,9 miljard euro zou weten te verkopen, zou het concern nog steeds bijna 26,5 miljard euro betalen voor de romp van O2 – een premie van 100 procent ten opzichte van de reële waarde.

Bovendien zou Deutsche Telekom weinig kans hebben gehad zijn winstdoelstelling van 8,5 procent voor opbrengsten uit beleggingen te verwezenlijken. Exclusief de Duitse activiteiten zal de operationele winst van O2 volgend jaar naar verwachting 1,5 miljard euro bedragen, waardoor het rendement onder de 4 procent zou zakken. Om de doelstelling toch te behalen, zouden synergievoordelen van 1,5 miljard euro nodig zijn geweest, wat overeenkomt met 20 procent van de gecombineerde operationele kosten. Dat leek nagenoeg onmogelijk.

De beslissing van Deutsche Telekom betekent dat Telefónica nu de enige bieder is. Ricke moet intussen een andere oplossing verzinnen voor zijn kwakkelende Britse divisie. Daartoe beschikt hij over voldoende financiële vuurkracht, maar pogingen om marktaandeel te kopen brengen hun eigen risico's met zich mee.

Het zou kunnen dat Ricke het afstoten van de divisie moet overwegen om afscheid te kunnen nemen van een moeilijke markt. Dat is wat Vodafone op 31 oktober deed, toen het zijn Zweedse divisie voor maar liefst elf maal de winst verkocht. Op een soortgelijk prijspeil kan Deutsche Telekom de Britse markt met winst verlaten.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.