Pc-bouwer Dell is over zijn hoogtepunt heen

Wanneer zal Dell de waarheid vertellen? 's Werelds grootste computerbouwer heeft zichzelf ten doel gesteld de omzet vóór 2008 te verdubbelen tot 80 miljard dollar. Te oordelen naar de jongste winstwaarschuwing zal Dell daar niet eens bij in de buurt komen. De omzetgroei is nu zeven kwartalen op rij gedaald. En de misplaatste gerichtheid op groei gaat ten koste van de winst van het concern, dat de winstverwachtingen voor de vierde achtereenvolgende maal heeft moeten bijstellen.

Dell denkt nu dit kwartaal een omzet van 13,9 miljard dollar te kunnen boeken. Dat betekent een groei van 11 procent ten opzichte van hetzelfde kwartaal vorig jaar, wat misschien geen slechte indruk maakt. Maar het concern heeft een jaarlijkse groei van 15 procent nodig om zijn omzetdoelstelling te verwezenlijken. Bovendien verkoopt Dell tegenwoordig ook allerlei andere spullen dan computers. Spelletjes, platte beeldschermen en printers mogen dan de omzetgroei schragen, zij dragen niet veel bij aan de winstgevendheid. En de diversificatie kan het lastiger maken voor het bestuur om zich volledig te richten op de problemen met computers.

Opnieuw lijken de dalende prijzen voor pc's de bron van alle moeilijkheden. De prijzen van desktopcomputers kelderen nu met meer dan 10 procent per jaar en de prijzen in de meest winstgevende sector van de markt, die van de draagbare computers, dalen zelfs nog sneller. Ook al verkoopt Dell meer computers, het concern houdt aan ieder verkocht exemplaar steeds minder over. De omzet zal dit kwartaal naar verwachting met 4 procent stijgen ten opzichte van het vorige, maar de winst per aandeel stijgt slechts met 3 procent. En dat cijfer wordt dit kwartaal geflatteerd door meer dan 1 miljard dollar aan aandelenterugkopen. Het lijkt erop dat het concern dit kwartaal zo'n 500 miljoen dollar méér aan dat soort operaties zal uitgeven dan het aan vrije kasstroom zal binnenhalen.

De voornaamste activiteit van Dell, het produceren van computers, lijkt over het hoogtepunt van zijn groei heen te zijn. Het concern moet de nadruk op het bevorderen van de omzetgroei door middel van diversificatie laten vallen en zijn aandacht richten op het urgentere vraagstuk van het verhogen van de winstmarges bij zijn computerdivisie.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.