Gevoel voor cijfers en mensen

Paul Polman woonde in een huis aan het Meer van Genève en wilde natuurlijk niet meer weg uit Zwitserland, denkt ex-bestuursvoorzitter Thony Ruys van bierbrouwer Heineken. Als Polman verder carrière kon maken bij het Amerikaanse Procter & Gamble zou dat in de Verenigde Staten zijn. Met zijn vrouw en drie kinderen had hij daar geen zin in. Nu hij in januari volgend jaar overstapt naar de Zwitserse voedingsgigant Nestlé (koffie, mineraalwater, chocola) om daar financieel bestuurder te worden, hoeft hij niet te verhuizen. Het hoofdkantoor van Nestlé staat in Vevey, ook aan het Meer van Genève. Hooguit drie kwartier reizen met de trein.

,,Ik heb hem meteen per e-mail gefeliciteerd'', vertelt Ruys. Hij kent Polman als Nederlander, maar vooral omdat ze samen in de Europese ECR zitten, een samenwerkingsorgaan voor het bedrijfsleven. Polman was vier jaar president van Procter & Gamble Europa, met merken als Ariel, Pampers, Oil of Olaz en Dreft. Ruys heeft hem leren kennen als een ,,buitengewoon gedreven'' man. ,,Hij heeft altijd ideeën die breder dragen dan alleen het bedrijfsbelang. Bovendien vind ik het prettig dat hij zich duidelijk uitspreekt en dan actie onderneemt. Bij hem blijft het niet bij woorden.''

Dat komt volgens Robert Jongstra, vice-president haarverzorging Europa, door zijn cijferkennis. ,,Hij zuigt cijfers op en vertaalt die naar mogelijkheden. Hij kijkt veel naar cijfers. Daardoor kan hij voorstellen prima onderbouwen. Dan neem je beslissingen sneller, maar je houdt ook langer vast aan een plan. Omdat je weet dat het goed onderbouwd is.''

Jongstra kent Polman al vijftien jaar. Hij vindt Polman een echte leider met een visie die zijn kracht heeft bewezen. ,,Als je kijkt naar de resultaten van Procter & Gamble in zijn periode, dan zie je dat die consistent zijn gegroeid. De ontwikkeling van de aandelenkoers is superieur aan die van zijn concurrenten.'' Wat Jongstra bijblijft, is dat Polman oog had voor de menselijke kant van ondernemen. ,,Als bijvoorbeeld ik of een secretaresse met iets zat, luisterde hij. Hij had altijd tijd voor je.''

Polman heeft zitting in het World Business Council for Sustainable Development (WBCSD) waar 180 multinationals (onder meer ABN Amro, ING, Shell en Akzo Nobel) lid van zijn. Ze spreken over energie, klimaatverandering en de rol van het bedrijfsleven in de maatschappij. Polman leidt een werkgroep die met jongeren bekijkt hoe bedrijven die rol inhoud kunnen geven.

,,Polman meent dat de beurswaarde van ondernemingen allang niet meer wordt bepaald door de hoogte van de winst'', zegt WBCSD-president Björn Stigson. ,,Die waardering hangt volgens hem steeds meer af van merkwaarde, reputatie en hoe je organisatie in elkaar zit.''

Polman heeft 25 jaar bij Procter & Gamble gewerkt. Hij begon als financieel manager in Nederland, België en Frankrijk en werd in 1986 verantwoordelijk voor babyproducten in Frankrijk. Drie jaar later werd hij tweede man in Spanje, waar Jongstra hem heeft leren kennen, en daarna kreeg hij dezelfde functie in Groot-Brittannië. In 1998 vertrok hij naar het hoofdkantoor in het Amerikaanse Cincinatti, maar keerde korte tijd later terug naar Europa. Daar kreeg hij te maken met een langdurig zwakke economie, supermarktoorlogen en de opkomst van huismerken.

,,Dan is Polman de juiste man op de juiste plaats'', vindt Jongstra. ,,Hij neemt snel besluiten. Nee, we gaan een hele goede manager missen.'' Als Polman iets vertelde, stond hij er ook vierkant achter. ,,Twee jaar geleden waren we op een managementcursus, waar volgens de laatste wetenschappelijke inzichten werd verteld hoe je het beste kon omgaan met lichamelijke energie. Maar zelf ging hij ook gezonder eten en sporten. Nu is hij een verwoed marathonloper.''

Polman wist dat Kees van der Graaf, president van concurrent Unilever Europa, voorzitter was van de Nederlandse vereniging van spierziekten. Polman belde Van der Graaf een keer op en vertelde dat hij de marathon van Parijs zou lopen. `Het leek me leuk om die gesponsord voor jou te lopen', zei Polman. ,,Hij haalde op die manier 10.000 euro voor me binnen. Daarom vind ik hem een bijzonder mens'', zegt Van der Graaf. Hij heeft ook veel respect over hoe Polman Procter & Gamble heeft geleid. ,,Consistent, hij gaat gewoon dóór. Gericht op efficiëntie, want dan heb je ook veel geld om te investeren in nieuwe dingen.''