O2 is amper aanwinst

Cesar Alierta, de topman van het Spaanse Telefónica, heeft in de strijd om de internationale telecommarkten zijn tanden laten zien. Zijn bod op de Britse telecomaanbieder O2 toont aan dat hij ernst wil maken met zijn plan om Telefónica om te bouwen tot 's werelds grootste geïntegreerde telecomconcern.

Alierta is op zoek naar nieuwe expansiemogelijkheden en is bereid daarvoor diep in de buidel te tasten. Dat contrasteert met de zachte aanpak van anderen. Sinds fusies weer op de agenda staan, hebben zij zich beperkt tot transacties binnen hun invloedssfeer om beschuldigingen van het stichten van nieuwe wereldrijken te vermijden.

Het lijkt erop dat deze aantijging Alierta niet kan deren. In april dit jaar trokken beleggers fel van leer tegen zijn overname van de Tsjechische telecomaanbieder Cesky Telecom, hoewel een stijging van de aandelenkoersen van andere Oost-Europese telecombedrijven hun protesten deed verstommen.

Een overname van O2 is nog veel moeilijker te verkopen. Telefónica zou daardoor op de veel zwaarder bevochten Duitse en Britse telecommarkten actief worden, terwijl de marges van O2 slechts half zo hoog zijn als die van Cesky. Bovendien biedt Alierta veel geld. In de koers van O2 was, ook al vóór de bekendmaking van dit bod, enige overnamepremie verdisconteerd. Als je daarmee rekening houdt, betaalt Telefónica een premie van zo'n 40 procent, oftewel 5 miljard pond (7,4 miljard euro). Dat is lastig te verdedigen, gezien het feit dat Telefónica zelf van deze transactie niet meer dan 3,1 miljard pond aan synergie- en belastingvoordelen verwacht. Als het concern gelijk heeft, zal er dus waarde worden vernietigd. Ook op een vergelijkende basis lijkt de transactie aan de dure kant. Telefónica betaalt zeven maal de winst vóór rente, belastingen en aflossingen, meer dan wat France Télécom voor het Spaanse Amena of Deutsche Telekom voor het Oostenrijkse Telering over hadden.

Alierta heeft zo'n hoog bod uitgebracht omdat hij niet anders kan. Hij moet Deutsche Telekom zien te lozen, dat een oogje heeft op O2 en grotere synergievoordelen zou kunnen behalen door het bedrijf te laten fuseren met T-Mobile UK en het Duitse netwerk aan KPN te verkopen.

Het staat nog allerminst vast dat hij in zijn opzet is geslaagd. De beleggers van O2 lijken nog op een tegenbod te hopen. De aandelenkoers steeg na de bekendmaking van het bod tot boven de door Telefónica gehanteerde koers van 200 pence per aandeel. De aandeelhouders van Telefónica houden intussen waarschijnlijk hun adem in.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.