`Ik ben er nog en dat is al heel wat'

Rintje Ritsma is terug van weggeweest. De 35-jarige Fries plaatste zich gisteren via de achterdeur voor de wereldbekercyclus op de vijf kilometer. Met dank aan zijn nieuwe coach én oude bekende Jillert Anema.

Drie Friezen, drie carrières. Ids Postma is sinds afgelopen winter voltijds boer. Falko Zandstra is al bijna tien jaar zakenman. Rintje Ritsma rijdt nog vrolijk in de rondte. De meest succesvolle allrounder is door vriend en vijand te vroeg afgeschreven, bleek gisteren bij de seizoensouverture in zijn achtertuin Thialf. ,,Ik was zelf overtuigd van mijn kunnen, maar moest mensen om mij heen nog overtuigen.''

Ritsma voelde na afloop geen rancune, vertelde hij op een geïmproviseerde persconferentie in Heerenveen. Sneren naar zijn vorige werkgever TVM liet hij achterwege. Een groot kampioen verlaagt zich niet tot kleine pesterijen. Hij refereerde wel aan zijn beenbreuk van twee seizoenen geleden en het had de voorbije jaren ook niet geboterd met coach Gerard Kemkers. Hij is nu eenmaal een schaatser die persoonlijke aandacht nodig heeft. Bij TVM staan en stonden nog tien rijders onder contract. ,,De anderen waren kennelijk wel tevreden, dus speelde ik de elfde viool.''

Ritsma beleeft zijn wederopstanding bij zijn nieuwe coach én oude bekende Jillert Anema. Deze provinciegenoot was jarenlang zijn fysiotherapeut en `man achter de schermen'. Bij de ploegpresentatie van Sitel.nl stelde Anema zich deze zomer als restauranthouder voor, wat volgens de serieuze schaatsvolgers niet getuigde van professionaliteit. Maar zie, een paar maanden later blijkt sprake van een succesvolle én veelbelovende samenwerking.

Ritsma over Anema: ,,Hij is mijn wakend en corrigerend oog. Ik ben van origine geen flyer maar een werker. Dankzij Jillert ben ik lichter gaan rijden en glijd ik beter. De timing klopt ook weer en daar draait het om in het schaatsen.'' Anema over Ritsma: ,,Het oude lijf wordt taaier, maar Rintje is nog heel erg fris. Er zit zeker meer in het vat. Bij TVM werd hij te veel beoordeeld op zijn slechte prestaties. Ik kijk alleen naar zijn goede races.''

Bij de kwalificatiewedstrijden voor de wereldbekercyclus eindigde Ritsma gisteren op de vijf kilometer op de tweede plaats. In een rechtstreeks duel versloeg hij in de slotrit de eveneens gekwalificeerde Gianni Romme, die een voorsprong van drie seconden verspeelde en bijna twee seconden langzamer reed. Volgens Anema ondervond Ritsma eerder nadeel dan voordeel van de spannende tweestrijd. ,,Je kunt beter een lege baan voor je hebben'', doceerde de coach een eigen schaatswijsheid.

Jochem Uytdehaage had in zijn race weinig tegenstand. Hij dacht genoeg te hebben aan een tijd van 6.31,37 minuut. Hij is nu in een reserverol gedwongen voor de World Cup. Bob de Jong en Carl Verheijen – beiden afwezig in Thialf – hadden zich vorig seizoen al geplaatst. Sven Kramer, de 19-jarige alleskunner, was meer dan vijf seconden sneller dan de concurrentie en bleef nog geen seconde verwijderd van zijn persoonlijk record. Zijn winnende tijd van 6.25,05 was goed voor kwalificatie voor de wereldbeker. Kramer reed als peuter nog op Friese doorlopers, toen Ritsma zijn eerste seniorentitel in de wacht sleepte. ,,Mijn opvolger is er al'', sprak de veteraan over de belofte.

In een regelmatige race met vlakke rondetijden gaf Ritsma een passend vervolg op zijn sterke vijf kilometer in Erfurt, waar hij vorige week met een tijd van 6.27,68 zijn persoonlijk record benaderde. Op het werkijs van Thialf liet hij gisteren 6.30,29 noteren. Vanmiddag slaagde hij er niet in zich te plaatsen voor de wereldbekerwedstrijden op de 1.500 meter, morgen hoopt hij voldoende hersteld te zijn de eerste tien kilometer van dit seizoen te rijden. Volgens coach Anema moet hij op de langste afstand nog meer tijdwinst kunnen boeken. ,,Rintje is gebaat bij een rustige opbouw.''

Voor de 35-jarige Ritsma vormen de wereldbekerwedstrijden een mogelijkheid zich via de achterdeur voor de Winterspelen in Turijn te plaatsen. Een gouden medaille is de enige hoofdprijs die nog ontbreekt op zijn erelijst. Twee keer zilver en drie keer brons waren het resultaat van vier opeenvolgende deelnames aan de Spelen. Een gevolg van zijn veelzijdigheid én gebrek aan specialiteiten. Hij is lang niet de enige Nederlandse allroundkampioen die zonder olympisch goud in de rondte rijdt.

De viervoudige wereldkampioen en zesvoudige Europees kampioen gaat er niet zomaar van uit dat hij `Turijn' haalt. Maar zeg nooit nooit tegen de ontembare `Beer van Lemmer'. Zijn eergevoel én liefde voor het schaatsen gaan nog steeds hand in hand. ,,Als ik de afgelopen jaren middelmatig had gereden, was de kans klein geweest dat ik nu nog op het ijs zou staan. Maar ik heb zo veel verloren, dat ik nu weer de drive heb er volledig voor te gaan.''

Bij de wereldbekerwedstrijden in Calgary en Salt Lake City – ,,helaas geen laaglandbanen'' – volstaan deze maand twee klasseringen bij de beste acht om zich op de vijf kilometer voor het olympisch kwalificatietoernooi van eind december te plaatsen. ,,Ik richt me op het EK, het WK en de Spelen'', sprak Ritsma voorzichtige taal. Het gat met Kramer was gisteren fors genoeg om geen grootspraak te bezigen. ,,Ik ben er nog en dat is al heel wat.''