Een baan voor Butler

Wat voor werk moet Thomas Butler krijgen als hij op 2 januari vrijkomt? Over die ongewone vraag heeft een speciale werkgroep van de Amerikaanse National Academy of Sciences (NAS) zich deze week achter gesloten deuren gebogen. Butler werd in maart 2004 veroordeeld tot twee jaar gevangenisstraf, en komt binnenkort vervroegd vrij.

Butler was een gerenommeerd infectiedeskundige totdat hij door de FBI werd gearresteerd omdat hij dertig buisjes met de pestbacil Yersinia pestis was kwijtgeraakt. Hij legde tegenstrijdige verklaringen af en kwam onder zware verdenking te staan. Uiteindelijk werd hij veroordeeld voor financiële fraude die bij het onderzoek aan het licht was gekomen, maar niet voor het zoekraken van de pestbacillen.

Volgens veel collega's is Butler het slachtoffer geworden van de bioterreur-angst in de VS. Hij wordt als zondebok gebruikt om een voorbeeld te stellen, vinden ze. Peter Agre, Nobelprijswinnaar, voormalig student van Butler én voorzitter van de speciale NAS-commissie, zei tegenover The Scientist dat het erg lastig bleek een passende baan voor Butler te vinden. ``Het is beschamend dat wij niet meer voor hem hebben kunnen doen'', aldus Agre.