Niemann stopt door rugpijn met schaatsen

Gunda Niemann heeft per direct haar schaatsloopbaan beëindigd. Dat maakte de succesvolste schaatsster aller tijden gisteren bekend op een persconferentie in Berlijn.

,,Door zware rugklachten kan ik mijn rentree op het ijs niet maken'', zei de veelvoudig kampioene, die pas een dag eerder de knoop had doorgehakt, na overleg met haar arts. ,,Ik heb een jaar lang geprobeerd om met de pijn te leven, maar op een gegeven moment moet je eieren voor je geld kiezen.''

De 39-jarige sportvrouw uit Erfurt schaatste negentien maanden geleden haar laatste wedstrijd. Daarna kreeg ze last van haar rug, waardoor ze vorig seizoen helemaal niet in actie kwam op het ijs. Ze wilde aanvankelijk komend weekeinde meedoen aan Duitse selectiewedstrijden voor de wereldbeker en nog een serieuze poging wagen zich te plaatsen voor de Olympische Spelen in februari in Turijn. Daar ziet ze nu vanaf.

Niemann heeft haar zinnen gezet op het trainerschap. In april begint ze een driejarige opleiding aan de trainersacademie in Keulen. Nog tijdens haar opleiding hoopt zij aan de slag te kunnen in haar woonplaats Erfurt, waar zij de afgelopen jaren in de naar haar vernoemde schaatshal trainde. ,,Maar welke positie ik in Erfurt ga bekleden staat nog niet vast.'' Daarnaast zal Niemann, als vaste presentator voor de Duitse televisiezender ZDF, weer schaatsevenementen gaan verslaan. ,,Ja, ook de Olympische Spelen in Turijn'', zei ze gisteren. ,,Daar zie ik nu al naar uit.''

Niemann maakte in het najaar van 2003 haar comeback, na een `babypauze' van 32 maanden waarin ze met haar manager-echtgenoot Oliver Stirnemann en dochter Victoria (3) de wereld afreisde. Ze was het niet eens met haar critici dat haar rentree op een mislukking was uitgedraaid. ,,Ik ben toch tweede en derde geworden bij de wereldbeker'', zei ze zonder ironie. ,,Wat wil je nog meer? Ik was in goede vorm toen ik er tussenuit ging, en ik ben sterk teruggekomen.'' Spijt had ze al helemaal niet. ,,Ik wilde terugkomen omdat ik zoveel plezier aan het schaatsen beleef. Of zoiets goed uitpakt moet je afwachten. Maar één ding is zeker: ik heb echt álles gegeven.''

Tussen 1991 en 1999 veroverde `Wunder Gunda' acht keer de wereldtitel allround, acht keer werd ze Europees kampioene, voor het eerst in 1989, voor het laatst in 2001. Ze voegde daar nog eens elf titels bij de WK afstanden aan toe. Olympisch goud won ze op de 3.000 en 5.000 meter in Albertville (1992) en op de 3.000 meter in Nagano (1998). Ze vergaarde ook nog vier zilveren olympische plakken en een bronzen medaille. Ze behaalde een recordaantal van 98 overwinningen in wereldbekerwedstrijden. Haar enorme erelijst heeft haar drie keer de schaats-Oscar opgeleverd, de meest prestigieuze prijs in het schaatsen. In 1999 werd de Duitse uitgeroepen tot `schaatsster van de eeuw'.