Geldophoping bij Shell

Shell blijft ongeliefd en ondergewaardeerd. Is dat eerlijk? De oliegigant heeft zijn draai hervonden na de affaire rond de vorige topman Philip Watts. Het olieconcern heeft goede resultaten bekendgemaakt, ondanks de zware schade van orkaan Katrina. Maar het kent nog steeds problemen, zoals de flinke korting op de beurskoers vergeleken met branchegenoten.

De reden voor die korting is makkelijk aan te wijzen. De oliereserves van Shell zijn nog steeds te klein en beleggers zijn bang dat het concern zal trachten dat probleem op te lossen door middel van een grote, omvangrijke transactie, zoals de aankoop van Canada's Encana, een bedrijf dat 44 miljard dollar (36 miljard euro) waard is. Shell heeft toegezegd dat niet te zullen doen.

Maar zulke ontkenningen worden niet geloofd, omdat Shell een enorme oorlogskas aan het opbouwen is. Terwijl andere oliemaatschappijen als BP en Conoco hun overtollige kasgeld terugsluizen naar de aandeelhouders, toont Shell zich minder vrijgevig.

In het derde kwartaal vergaarde het concern een vrije kasstroom van 3,3 miljard dollar, exclusief dividenden en inkoop van eigen aandelen. Daardoor is het percentage vreemd vermogen bij Shell op 9 procent blijven steken, terwijl 20 tot 25 procent het doel is.

Als het concern die kloof had willen dichten, had het makkelijk nog eens 10 miljard dollar aan beleggers kunnen uitkeren. In plaats daarvan blijft Shell geld ophopen. Waarom? Eén mogelijke reden wordt gevormd door hogere kapitaaluitgaven. Shell heeft gezegd dat het zijn huidige niveau van 15 miljard dollar per jaar wil verhogen naar een nieuw, maar nog niet gespecificeerd bedrag. Maar het kan net zo goed om een grote transactie gaan.

Citigroup schat Shells opsporings- en ontwikkelingskosten op zo'n 13 dollar per vat olie. In totaal is dat ongeveer dezelfde prijs waarvoor nu oliemaatschappijen worden overgenomen. Het kan zijn dat Shell meer kasgeld nodig heeft voor zijn kapitaaluitgaven maar niet zoveel dat het huidige niveau wordt verdubbeld.

Wat overnames aangaat, is het niet eens duidelijk of een berg kasgeld wel nodig is. Het onlangs samengevoegde aandeel van Shell verschaft het concern een betaalmiddel voor grote overnames. Het komt erop neer dat Shell weer het vertrouwen van beleggers moet herwinnen. Dan is het duidelijk welke weg gevolgd moet worden: Shell zal meer van zijn kasoverschot met beleggers moeten delen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.