Waar is de rat?

Vier maanden was rat Razza zoek. Nieuw-Zeelandse wetenschappers die bij wijze van experiment een enkele bruine rat hadden vrijgelaten op het onbewoond eilandje Motuhoropapa ten noordoosten van Nieuw Zeeland konden het diertje tot hun schrik niet meer terugvinden. Dit ondanks het feit dat Razza een radiozender om zijn hals droeg en het eilandje nog geen vierkante kilometer groot was. Uiteindelijk bleek het dier 400 meter de open zee overgezwommen te zijn naar het naburige eilandje Otata.

Bedoeling was om het gedrag van de rat op een ratvrij eiland in kaart te brengen. Nieuw Zeeland is beducht voor invasies van bruine ratten op eilandjes met unieke soorten. Eilandjes die in het verleden ratvrij waren gemaakt, bleken al snel weer opnieuw gekoloniseerd te worden.

Tijdens de eerste vier weken konden de onderzoekers precies volgen hoe Razza kriskras het hele eiland verkende, alvorens zich in een gebied van een hectare te vestigen. Na tien weken raakte de batterij van de radio leeg, en waren de Nieuw Zeelanders het dier kwijt.

Twee weken na het uitvallen van de zender, vond iemand rattenkeutels op het naburige eiland Otata. Genetisch onderzoek wees uit dat deze afkomstig waren van Razza. De wetenschappers begonnen een klopjacht. Het dier ontweek een maand lang pindakaas-lokaas, speurhonden en gifkorrels, maar vond tenslotte de dood in een val met vers pinguïnvlees.

Hoewel hun onderzoek uit de hand liep, zijn de Nieuw Zeelanders toch nog `gered' door de prestaties van hun Razza. Het dier zwom onverwacht een record-afstand, wat alarmerend duidelijk maakt hoe makkelijk ratten eilandjes voor de kust kunnen bereiken. Dat leverde op 20 oktober toch nog een Nature-publicatie op.