Roche verdient dik aan de vogelgriep

Als het gelijke tred houden met de vraag je grootste probleem is, maak je een goede tijd door. De omzet van het Zwitserse farmacieconcern Roche steeg in het derde kwartaal met 16 procent naar 8,8 miljard Zwitserse frank (5,6 miljard euro). De angst voor een vogelgrieppandemie zorgde ervoor dat de verkoop van het antigriepvaccin Tamiflu meer dan verdubbelde. Maar de overheden willen nog veel grotere hoeveelheden van het middel inslaan.

Roche probeert de productie zo snel mogelijk op te voeren en overweegt andere bedrijven het recht te verlenen het medicijn in licentie te vervaardigen. Dat zou niet slecht zijn, want het is nog veel winstgevender voor Roche om royalty's te vergaren.

Maar deze welkome drukte neemt het zicht weg op een belangwekkender verhaal bij Roche. De winstmarges van het concern zijn vrijwel zeker scherp aan het stijgen. Vier van de vijf voornaamste geneesmiddelen van Roche behandelen kanker of de neveneffecten van kankerkuren. De omzet in deze medicijnen is in de eerste negen maanden van 2005 met 37 procent gestegen. Dat is belangrijk, omdat kankermedicijnen hoge winstmarges kennen.

De marketing en distributie van deze geneesmiddelen zijn relatief goedkoop, omdat er weinig oncologen zijn. Bovendien zijn deze medicijnen in Europa de snelste groeiers. De meeste middelen worden geproduceerd in licentie van het Amerikaanse biotechbedrijf Genentech, waarin Roche een meerderheidsbelang heeft.

Roche betaalt lagere royalty's aan Genentech over de verkopen buiten de Verenigde Staten, dus het is waarschijnlijk dat de winstmarges stijgen. Weliswaar zijn de aandelen van Roche al duur op een niveau van 26 maal de verwachte winst. Maar de omzet van het concern groeit driemaal zo snel als die van de farmaciemarkt in zijn geheel.

En geen van de belangrijkste geneesmiddelen van het Zwitserse farmacieconcern wordt bedreigd door het verlopen van patenten. De omzet van Roche moet daardoor op z'n minst nog een jaar of vier sneller kunnen groeien dan die van de markt.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.