Refco: erop of eronder?

Zal Refco de weg gaan van Salomon Brothers of die van Drexel? Dat is de vraag die op Wall Street aan de orde is nu de grootste onafhankelijke beursmakelaar in termijncontracten moeite heeft het hoofd boven water te houden. Slechts één dag nadat de topman van Refco in staat van beschuldiging werd gesteld wegens effectenfraude heeft de firma zijn divisie voor de kapitaalmarkten tijdelijk moeten sluiten – een divisie die gewoonlijk 55 procent van de operationele winst voor haar rekening neemt, aldus onderzoeksgegevens van Bank of America.

Dit duidt erop dat het bedrijf in ernstige moeilijkheden verkeert, ook al is het moeilijk vast te stellen hóe serieus precies. De volle omvang van Refco's problemen is niet onthuld. Hoewel de gewraakte lening aan een bedrijf van de aangeklaagde topman Phillip Bennett, die bij de beursgang twee maanden geleden geheim was gehouden voor beleggers, is terugbetaald, vormt de herkomst van dat geld nog steeds een mysterie. In een bedrijfstak waarin cliënten hun zakenpartners blind moeten kunnen vertrouwen, is deze stilte dodelijk.

De overeenkomsten met andere Wall Street-schandalen zijn treffend. Net als Drexel nadat Michael Milken was beschuldigd van handel met voorkennis, en Salomon Brothers na het staatsobligatieschandaal van 1991, wordt Refco nu binnenstebuiten gekeerd door de toezichthouders. Zijn zakenpartners en klanten nemen de benen, zijn kredietwaardigheidsstatus wordt drastisch verlaagd en zijn crediteuren zijn doodsbenauwd. Net als de twee genoemde firma's heeft Refco hulp van buiten ingeroepen: Goldman Sachs, de zakenbank die de beursgang van Refco waarborgde, de vroegere SEC-voorzitter Arthur Levitt en de voormalige toezichthouder op het bankwezen Eugene Ludwig is om raad gevraagd.

Wat zal het worden, Salomon of Drexel? De voornaamste reden dat Salomon zijn schandaal te boven kwam, is dat een faillissement tot systeemrisico's op de markt voor staatsobligaties had kunnen leiden. De junk bond-sector die Drexel domineerde, kende dergelijke risico's niet. In dat opzicht lijkt Refco's situatie meer op die van Drexel dan op die van Salomon. In de tweede plaats had Salomon belangrijke vrienden, waaronder superbelegger Warren Buffett, die de bank te hulp schoten. Drexel had geen vrienden, in de worden van John Phelan, de voorzitter van de beurs van New York. Refco zal er spoedig achterkomen wie zijn vrienden zijn.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

Menno Grootveld [rabotnik@xs4all.nl]

John Paul Rathbone