AOL is plotseling gewild

AOL is lang het ongewenste kindje van de IT-wereld geweest. De slonzige internetaanbieder is een molensteen geweest om de nek van het Amerikaanse mediaconcern Time Warner. Maar de machtsstrijd tussen Google en Microsoft heeft AOL opeens waardevol gemaakt.

Beide Amerikaanse informatietechnologiegiganten hebben goede redenen om AOL in hun invloedssfeer te trekken en geen van beide concerns wil dat het bedrijf in de handen van de ander terechtkomt.

AOL bestaat feitelijk uit twee delen: een verzameling websites en een dienst die internetaansluitingen verzorgt. Het zijn de websites die voor Microsoft en Google van belang zijn. AOL neemt met 73 miljoen maandelijkse bezoekers de vijfde plaats in op de ranglijst van populairste websites. En het concern beschikt met 52 miljoen gebruikers over verreweg de grootste 'instant messaging'–gemeenschap. Maar AOL is er niet goed in geslaagd die grote bezoekersaantallen in klinkende munt om te zetten. Dat verklaart waarom het bod dat Google naar verluidt voor een minderheidsbelang over heeft de websites van het bedrijf op slechts 10 miljard dollar waardeert. Google heeft met ongeveer 10 procent méér bezoekers een marktwaarde die bijna twaalf maal zo hoog is als die van AOL. Zowel Google als Microsoft denkt het beter te kunnen doen.

Nog belangrijker is dat AOL een grote negatieve waarde vertegenwoordigt voor het concern dat straks het nakijken heeft. Vorig jaar was ongeveer 12 procent van de omzet van Google afkomstig van AOL. Als Microsoft wint, kan het de AOL-gebruikers laten overstappen op zijn eigen zoekmachine. Dat zou Google schade toebrengen. Bovendien begeven beide concurrenten zich momenteel op het terrein van de internettelefonie. De beste manier om deze dienst aan de man te brengen is door gebruik te maken van instant messaging.

De ambities van Microsoft en Google op dit gebied zijn er dus niet bij gebaat dat de ander er met het grootste instant messaging-netwerk vandoor gaat.

De topman van Time Warner, Richard Parsons, staat onder enorme druk van de aandeelhouders om AOL er weer bovenop te helpen of te verkopen. Het gevecht tussen Microsoft en Google is dus goed nieuws voor Parsons. Als bieders op een veiling elkaar te lijf gaan, kun je maar het beste de veilinghamer in handen hebben.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.