Ambitieus en toegankelijk

Ze heeft een Amerikaans en een Nederlands paspoort. Stephanie Harmsen-Kuhl (geboren Long Beach, Californië, 1968) is de nieuwe topvrouw van het mobieletelecombedrijf Telfort.

Vorige week werd bekend dat KPN Telfort heeft overgenomen en het zittende management per direct zijn functie neerlegde.

Harmsen komt uit een Amerikaans expatgezin. Ze woonde een groot deel van haar jeugd in Europa, maar studeerde onder meer aan the Kellogg School of Management in Chicago. Haar eerste baan was in Engeland bij een pr-bureau. Daar woonde ze samen met haar huidige, Nederlandse echtgenoot. ,,We kennen elkaar al negentien jaar'', zegt ze in accentloos Nederlands, ,,en het gaat nog steeds heel goed tussen ons.''

In 1991 vertrokken ze uit Engeland naar Nederland omdat haar man een MBA-opleiding ging volgen aan Nijenrode. Zonder professionele begeleiding leerde ze Nederlands. ,,Gewoon een kwestie van doen.''

In die tijd werd het instituut Nijenrode – toen onder leiding van de huidige eurocommissaris Neelie Kroes – geprivatiseerd. Harmsen werd aangenomen om aan dat proces mee te werken. ,,Absoluut inspirerend'', noemt zij de vijf jaar onder Kroes. ,,Daar leerde ik hoe – op hoog niveau – relaties worden opgebouwd en onderhouden.'' Na Nijenrode besloot ze, gestimuleerd door Kroes, ,,de grote stap naar het bedrijfsleven'' te maken. Harmsen werd marketing communicationsmanager bij Nashuatec in Den Bosch. ,,Eén grote familie en heel veel contact met klanten, ook in de weekeinden'', zo beschrijft ze de bedrijfscultuur daar.

Ton aan de Stegge, nu scheidend Telfort-topman, zag Harmsen voor het eerst tijdens een groot evenement dat zij organiseerde voor klanten. ,,Ze viel me direct op'', zegt hij. ,,De hele Nashuatec-top liep daar rond, maar zij was de baas.'' Aan de Stegge, begin 1999 nog aan Ericsson verbonden, wilde dat Harmsen voor hem kwam werken. ,,Te laat, ze ging al naar Lucent Technologies'', zegt hij.

Harmsen vond het moeilijk afscheid nemen van Nashuatec, juist door dat familiegevoel. ,,Maar de batterij was even helemaal leeg. Ik reed 6.000 kilometer per maand en was vaak ook in de weekeinden met klanten bezig.'' Bij Lucent kon ze het als press and public relations manager wat rustiger aan doen. ,,Het was maar zeven kilometer van huis naar kantoor en er was veel minder klantencontact.'' Na een paar maanden begon ze de dynamiek van haar vorige werk te missen.

Toevallig kwam Lucent op tv in het programma Breekijzer van Pieter Storms, die met een draaiende camera bedrijven bezocht en hen confronteerde met klanten die benadeeld zouden zijn. Aan de Stegge, die inmiddels Telfort leidde: ,,Ineens zag ik op de televisie Stephanie met Storms tegenover zich. Dat deed ze goed.'' Diezelfde avond belde hij haar. Harmsen werd de nieuwe directeur communicatie van Telfort.

Telfort, in 1996 opgericht door de Nederlandse Spoorwegen en British Telecom, werd in 2002 omgedoopt tot O2 en ging naar de beurs, één week voordat haar zoontje werd geboren. Een jaar later werd alles teruggedraaid en werd O2 weer Telfort. Maar nu verzelfstandigd. Harmsen begeleidde de beursgang en de rebranding.

In 2003 vroeg topman Aan de Stegge Klaas Lameijer, die een paar jaar daarvoor zijn Lamarque reclamegroep verkocht had, als tijdelijk adviseur bij Telfort. Hij moest in korte tijd meer ondernemerschap in Telfort brengen. Voorwaarde was dat hij met Harmsen door één deur zou kunnen. Lameijer: ,,Dat Steph mijn komst niet als een bedreiging zag, tekent haar. Zakelijk gebruikte en misbruikte ze mij op een slimme manier.'' Het was een periode van veel stress en dan leer je iemand goed kennen, zegt hij. ,,Ze is toegankelijk, heeft veel energie en ambitie. Een warm mens, geen moppentapper, streng maar rechtvaardig, maar wel makkelijk in de omgang.''

Aan de Stegge zag in Harmsen zijn favoriete opvolger, dat wist KPN ook. Volgens hem heeft ze bewezen dat ze heel veel aankan. Vorig jaar kreeg ze customer operations onder zich. Vier jaar geleden leed Telfort nog verlies, nu is het de derde mobieletelecomaanbieder in Nederland. ,,Stephanie zal de onafhankelijkheid van Telfort tegenover KPN moeten handhaven'', zegt Aan de Stegge. Daarvoor zal ze volgens hem het conflict met KPN moeten zoeken. ,,Kijken of ze dat aandurft.''