Dun & Breedstraat

Wat mensen er al niet voor over hebben om een deel van hun leven in New York te mogen verblijven: sommigen spelen 's avonds ober om er overdag een boek te kunnen schrijven. Anderen verbouwen er gewoon een hele beursgenoteerde onderneming voor. Het Nederlandse beursfonds VNU heeft tegenwoordig zijn hoofdkantoor in New York, en de Nederlandse bestuurders wonen er ook.

VNU is, eerst onder topman Joep Brentjens en daarna onder Rob van den Bergh, in een jaar of tien veranderd van een Nederlandse uitgever in een Amerikaans handelaar in marktinformatie. Zo'n beetje alle oude waar, waaronder de regionale kranten en de publieksbladen, is in de loop van de jaren verkocht. In plaats daarvan zijn Amerikaanse marktinformatiebedrijven aangekocht: AC Nielsen, Nielsen Media Research, en op dit moment ligt er een bod op marktinformatie IMS Health van rond 6 miljard euro.

Opmerkelijk genoeg heeft het Amerikaanse concern Dun & Bradstreet, destijds eigenaar van deze drie, de bedrijven juist ontvlochten en verkocht. Waren de Amerikanen van Dun & Bradstreet destijds nou zo dom, of is topman Van den Bergh zo slim?

Over de toegevoegde waarde die VNU uit haar metamorfose heeft weten te persen verschillen de meningen. Minstens 42 procent van de aandeelhouders, onder leiding van Knight Vinke Asset Management, toont zich ontevreden. Zij willen dat VNU de voorgenomen aankoop van IMS afblaast en de oorlogskas gewoon uitkeert. Of heviger nog: dat VNU zich opsplitst in drie delen en apart wordt verkocht. Een rapport van de Amerikaanse bank JP Morgan waarin die remedie werd toegejuicht, deed de beurskoers van VNU eind vorige week flink stijgen. Dat is een omineus teken.

Het succes van de aankopen van VNU wordt betwist. Maar, en dat is meer Nederlands, hoe zit dat met de verkopen? De Gouden Gids-divisie is zeven jaar na aanschaf zonder boekwinst doorverkocht aan twee investeerders. Voor het succes van de overige verkopen geven de beurskoersen een aanwijzing. Sinds VNU in september 1999 de regionale kranten verkocht aan Wegener is de koers van VNU zelf met 28 procent gedaald. Die van Wegener daalde ook, maar met minder: 25 procent.

De verkoop van de publieksbladen voor 1,25 miljard euro aan het Finse Sanoma werd in juli 2001 aangekondigd. Sindsdien daalde het aandeel VNU met iets meer dan eenderde. Het aandeel Sanoma steeg sindsdien met 71 procent.

Is VNU de afgelopen tien jaar niet simpelweg het speeltje geweest van een aantal mannen aan de top dat het zicht op zichzelf misschien een ietsiepietsie verloren heeft?

Dure stad, New York.