Googelen naar Robin Hood

Iets te zoeken op internet? Grote kans dat de gebruiker de zoekmachine van Google aanroept. Met nu al 82 miljoen unieke gebruikers per maand is het bedrijf, dat sinds vorig jaar een beursnotering heeft, in snel tempo een van dé begrippen op het web geworden. Zelfs het werkwoord `googelen' is al aardig ingeburgerd. Het nieuws dat Google samen met Sun Microsystems,een Amerikaans computerbedrijf, een alliantie begint op softwaregebied spreekt dan ook tot de verbeelding.

De te kloppen partij is Microsoft, de dominante speler op de wereldmarkt voor gebruikerssoftware. Het besturingssysteem Windows wordt al belaagd door een gestaag groeiende groep gebruikers van Linux, een uitdijend zogenoemd open source-besturingssysteem waarvan de broncode publiek is en waarvan iedereen, zonder betaling van rechten, gebruik kan maken. Google en Sun zullen onder meer proberen gebruikers te lokken naar een andere open source-toepassing: Suns pakket voor tekstverwerking, spreadsheets enzovoorts, dat een directe concurrent kan worden voor Microsofts Office-bundel.

Discussies over Microsofts heerschappij vervallen al snel in het stereotype van de schurk en de held. Daar is wel enige reden voor. Toen Netscape tien jaar geleden met de eerste samenhangende internetbrowser kwam, duurde het niet lang voordat het bedrijf in de knop werd gebroken door Microsofts Explorer. Dat is een van redenen waarom later in de Verenigde Staten en Europa werd opgeroepen tot het beteugelen van de monopolist.

Ditmaal is het Microsoft dat met zijn Office-bundel een kwetsbare indruk maakt. Gebruikers zijn, mede dankzij breedbandverbindingen, steeds makkelijker te verleiden tot alternatieven, vaak onder het motto: alles is goed, als het maar niet van Bill Gates afkomstig is. Zie het succes van een browser als Firefox, die gratis verkrijgbaar is op het web. Als het door Google en Sun gebrachte alternatief voor Office net zo'n lopend vuurtje wordt, kan het snel gaan.

Personal computer en internet vloeien langzaam in elkaar over, waardoor er een nieuw strijdperk ontstaat. Microsoft benadert de markt vanuit zijn traditionele marktpositie met Windows, dat op naar schatting 95 procent van alle personal computers is geïnstalleerd. Google doet het vanuit zijn machtige positie op het web zelf. Gmail tegenover Hotmail, Google Talk tegenover Microsofts MSN Messenger.

Het nieuwe initiatief van Google en Sun staat nog in de kinderschoenen. Het is de magische naam van Google die veroorzaakte dat de fantasie deze week wel heel snel op hol sloeg. Bovendien is het wat naïef om Google als de nieuwe Robin Hood in de armen te sluiten. Het bedrijf is op de beurs inmiddels 78 miljard dollar (65 miljard euro) waard en hoort zo gerekend tot de wereldwijde top-100 van bedrijven. Een vestiging in Washington, een must voor bedrijven die een positie te verdedigen hebben, zit in de planning.

Google kwam dezer dagen ook in het nieuws door zijn plan de inhoud van enkele belangrijke bibliotheken in zijn geheel te scannen en toegankelijk te maken. Dat kwam het bedrijf vervolgens op een collectieve rechtszaak te staan van Amerikaanse auteurs die vrezen voor hun rechten. Googles directe rivaal Yahoo! kwam daarop met een soortgelijk, auteursvriendelijker plan.

Bedrijven streven, terecht, naar winstmaximalisatie en benutten daarvoor al hun mogelijkheden. Google is geen uitzondering. Het is toe te juichen dat Microsoft eindelijk een concurrent van formaat lijkt te krijgen. Daar wordt de consument enkel beter van. En laat het sentiment over goed en kwaad liever achterwege.